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SQM, el productor de litio más grande de Chile, es el tipo de compañía que uno pudiera encontrar en una novela de suspenso sobre espionaje industrial. Sus oficinas centrales en el distrito militar de Santiago no muestran su nombre. El hombre que durante años dirigió a la empresa, Julio Ponce, es el exyerno del difunto dictador Augusto Pinochet. Renunció como presidente en 2015, durante una investigación en torno a SQM por supuesta evasión fiscal. La compañía está cooperando con la averiguación.

El mes pasado, se dio a conocer que Citic, una empresa estatal china, podría hacer una oferta por parte de la participación accionaria controladora de Ponce en SQM, como parte del esfuerzo de China por asegurarse suministros de una materia prima vital.

Desierto importante

El centro del interés de Citic parece situarse en un paisaje de apariencia lunar de sal incrustada en el desierto chileno de Atacama. Es un depósito salitroso que bañaba a los Andes hace millones de años, y contiene alrededor de una quinta parte de los recursos de litio conocidos del mundo. Hay incluso más en la vecina Bolivia, pero están en gran medida sin explotar. Apenas semanas antes, Citic había comprado una participación accionaria en un fabricante de vehículos eléctricos de Hong Kong que usa baterías de iones de litio, lo que indica su creciente interés en las tecnologías de energía limpia.

  • 13 mil dólares cuesta una tonelada de carbonato de litio 99 por ciento puro.

 

En las instalaciones de SQM, el salitre es bombeado de un depósito subterráneo a cientos de estanques. Conforme se evapora, se transforma en tonos de azul y verde, haciendo que la planta parezca una gigantesca paleta de pintor. Produce mayormente compuestos de potasio, pero también un líquido viscoso, cloruro de litio. Este es llevado por cisternas a una planta cerca de la costa, donde es convertido en carbonato e hidróxido de litio, el cual luego es enviado a todo el mundo.

No es un gran negocio: el litio representa solo un 5 por ciento de los materiales en algunas baterías para autos, y menos de 10 por ciento de su costo. Las ventas mundiales de sales de litio son de apenas alrededor de 1,000 millones de dólares al año.

Elemento vital

Sin embargo, el elemento es un componente vital de las baterías que suministran energía a todo, desde autos hasta smartphones, laptops y herramientas eléctricas. Como la demanda de tal almacenamiento de energía de alta densidad está destinada a aumentar conforme los vehículos se vuelvan más ecológicos y la electricidad se vuelva más limpia, Goldman Sachs, un banco de inversión, ha llamado al litio “la nueva gasolina”.

SQM, es parte de una escaramuza mundial para asegurarse suministros de litio por parte de los productores de baterías más grandes del mundo y de los usuarios finales como los fabricantes de autos. Eso le ha convertido en la materia prima más demandada del mundo. El precio del carbonato de litio 99 por ciento puro importado a China aumentó en más del doble en los dos meses previos al final de diciembre, a 13,000 dólares por tonelada.

  • 1,000 millones de dólares sumaron las ventas de sales de litio el año pasado en el mundo.

 

El repunte reflejó mayormente las preocupaciones por la futura liquidez del mercado spot de China. Ese país obtiene mucho litio de la piedra espodumena en Australia, una alternativa al salitre sudamericano. Albermarle, una compañía minera estadounidense y Tianqi, su socio chino en una empresa conjunta, planean usar la espodumena de una gran mina australiana para procesar más carbonato e hidróxido de litio de calidad para baterías. Eso significará menos mineral disponible en el mercado spot en China.

La industria está bastante concentrada, lo cual intensifica las preocupaciones. El año pasado, Albermarle, el mayor productor de litio del mundo, compró Rockwood, propietario del segundo depósito de litio más grande de Chile. Ella y otras tres compañías -SQM, FMC de Estados Unidos y Tianqi- representan la mayor parte del suministro mundial de sales de litio, según Citigroup. Lo que es más, un gran proyecto de salitre de litio en Argentina, operado por una empresa conjunta de Orocobre, una compañía minera australiana, y Toyota, el fabricante de autos más grande de Japón, está muy retrasado.

Costoso de extraer

Aunque la Tierra contiene abundante litio, extraerlo puede ser costoso y consumir mucho tiempo, así que los precios más altos no automáticamente estimularán un aumento en la oferta.

La demanda también está al alza. Por el momento, los principales fabricantes de baterías de iones de litio son Samsung y LG de Corea del Sur, Panasonic y Sony de Japón, y ATL de Hong Kong, pero China también tiene muchos fabricantes de baterías.

Hay mucho alboroto en el mercado del litio ahora”… la gente lo ve como un elemento mágico”. J.B. Straubel, director técnico de Tesla.

Adam Collins de Liberum, un banco de inversión, habla de un “punto de inflexión” en la demanda china de sales de litio. Su gobierno está intensificando la promoción de las baterías de iones de litio y los vehículos eléctricos, con un mayor énfasis en los autobuses. Las ventas de vehículos de “energía nueva” en China casi se triplicaron en los primeros 10 meses de 2015 en comparación con el mismo periodo en 2014, a 171,000, aunque siguen representando menos del 1 por ciento de las ventas totales de vehículos.

Tesla Motors, un fabricante estadounidense de autos eléctricos fundado por el magnate tecnológico Elon Musk, también está acechando. Este año iniciará la producción de su “Gigafábrica” en Nevada, que espera suministre baterías de iones de litio para 500,000 autos al año dentro de cinco años.

J.B. Straubel, director técnico de Tesla, dijo que la compañía quiere asegurarse los suministros de muchos materiales para las baterías, no solo litio.

“Hay mucho alboroto en el mercado del litio ahora”, dijo. “La gente lo ve como un elemento mágico”.

En México también

PLANES• En agosto, Bacanora una empresa canadiense, anunció que había firmado un acuerdo condicional para suministrar a Tesla hidróxido de litio de una mina que planea desarrollar en el norte de México. Las acciones de Bacanora aumentaron tras la noticia, aunque analistas señalaron que enviar polvo blanco fino a través de la frontera de Estados Unidos necesitaría un manejo cuidadoso.

Los fabricantes de autos más grandes también tienen un creciente apetito de litio. En un cambio reciente, Toyota ha empezado a ofrecer baterías de iones de litio en vez de las de hidruro de metal de níquel más pesadas en su híbrido Prius. Collins señaló que los estándares de emisiones más estrictos en Europa y Estados Unidos probablemente impulsarán la necesidad de litio de los fabricantes de autos.

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