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Nadie pudo contener la emoción, ni tan siquiera el gran protagonista de la rueda de prensa organizada por los Broncos de Denver, el legendario mariscal de campo Peyton Manning, que anunció de manera oficial su marcha de la Liga Nacional de Fútbol Americano (NFL) tras 18 años de actividad.

Se sabía que iba a llegar este momento después que hace un mes ganó su segundo título de Super Bowl con los Broncos tras derrotar a los Panthers de Carolina, pero no por eso las emociones no fueron fuertes en las instalaciones del equipo, donde tuvo lugar el acto.

Manning, de 39 años, se marcha como poseedor histórico de la mayor parte de los récords de la liga en la posición de pasador, cinco premios de Jugador Más Valioso (MVP) y dos anillos de Super Bowl, logrados con franquicias diferentes, el único el conseguirlo.

Antes de ganar con los Broncos también lo consiguió con los Colts de Indianápolis con los que jugó 13 temporadas.

"Peyton Manning ha sido uno de los grandes embajadores de nuestra organización, siempre hizo este trabajo con pocos reflectores, desinteresadamente, siempre fue el mejor compañero", declaró el presidente de los Broncos, Joe Ellis. "Te vamos a extrañar (Peyton), estarás en nuestro Anillo de Honor".

Manning estableció marcas históricas de pases de touchdown (539), yardas por pase (71.940) y triunfos como pasador titular (186, empatado con Brett Favre) en temporada regular, además tiene 200 victorias totales de por vida, el que más entre mariscales de campo.

Otro exmariscal legendario, actual vicepresidente de operaciones y gerente general de los Broncos, John Elway, quien fue crucial para que Manning firmara con el equipo antes de la temporada del 2012, elogió al pasador por sus logros con la franquicia.

"Ningún jugador en la NFL puede marcharse y decir, 'he logrado todo lo que posiblemente se pueda alcanzar como pasador, Peyton Manning puede decir que lo ha hecho todo, pero lo más increíble fue su ética de trabajo", subrayó Elway. "Sé que es un día difícil, los últimos cuatro años han sido muy especiales al darnos la oportunidad de ganar un campeonato y le estaremos siempre agradecidos".

Por su parte, el entrenador en jefe de los Broncos, Gary Kubiak, reconoció la humildad de Manning luego de ser enviado a la banca por lesión a mitad de la temporada, antes de volver para ayudar al conseguir el tercer título de Super Bowl de su historia.

"Lo que siempre respetamos es lo que Manning es como persona", destacó Kubiak. "Manning me dijo 'no quiero ser una distracción para el equipo'".

Manning se va después de haber sido cinco veces Jugador Más Valioso (MVP) de la temporada, del Super Bowl, 14 veces elegido al Pro Bowl y siete veces nombrado al primer equipo All-Pro.

Sus equipos disputaron la fase final en 15 de sus 18 campañas y acumuló 14 de al menos 4.000 yardas por aire, y de las tres en la historia de la liga en que un pasador lanzó al menos 49 pases de touchdown, Manning posee dos.

Mientras que Manning sin poder ocultar su emoción y lágrimas cuando le tocó tomar la palabra dijo que "espero que Johnny Unitas esté orgulloso y el 18 es un buen numero", sentenció Manning en sus primeras palabras. "Hoy me retiro de la NFL.

"Gracias a los Colts de Indianapolis y a todos los aficionados a lo largo del país, durante 14 años convertimos a Indiana en un estado orientado al fútbol americano. (También) gracias a la familia Bowlen por lo que han hecho por este viejo mariscal de campo".

Visiblemente emocionado, Manning reconoció que sus hijos influyeron en su decisión y aceptó que extrañará continuar jugando.

"Mis hijos han cambiado mi vida para siempre y me preguntaron (después del Super Bowl 50) si era mi último partidoo", señaló Manning con una sonrisa.

Luego fue categórico al decir que extrañará competir dentro de la NFL y todo el ritual que conllevaba el preparar los partidos y el estar en el campo.

"Extrañaré estar leyendo las cargas con Jeff Saturday y mandarle pases a Marvin Harrison, darle la mano a Tom Brady e inclusive a los aficionados de los (New England Patriots) Pats y (jugar en ) Foxborough y ellos deberían extrañarme", destacó al referirse a sus mayores rivales deportivos. "Pero ahora también estoy convencido que el final de mi carrera es apenas el inicio de algo más grande".

Durante la temporada del 2013 con los Broncos, cuando impusieron marca con 606 puntos anotados --primera vez en la historia de la liga en que un equipo supera los 600-- Manning impuso récords en yardas por aire (5.477) y pases de touchdown (55).

Manning sin poder contener las lágrimas terminó su conferencia de prensa con el agradecimiento que se llevaba por lo que había sido su carrera y sin sentir ningún arrepentimiento por todo el tiempo que invirtió en su preparación.

"No hubo nadie que se prepara más que yo y no hay nada de lo que me arrepienta", subrayó "Después de 18 años, es el momento del adiós. Dios los bendiga a todos y Dios bendiga al fútbol americano".

Antes del inicio de la temporada, Manning declaró en entrevista con Sports Illustrated que no tenía sensibilidad en la yema de los dedos de su mano derecha luego de las múltiples cirugías de cuello a las que se sometió y que estuvieron a punto de costarle su retirada.

No sucedió por su gran espíritu de lucha y profesionalidad y al final pudo irse por la puerta grande, a su manera y con el tradicional grito de acción "Omaha", que siempre utilizó en el campo.

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