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La Concacaf inicia hoy el hexagonal final que definirá sus cupos al Mundial de Rusia-2018, con el electrizante duelo de los gigantes regionales, Estados Unidos-México, como plato de fondo.

La primera fecha del hexagonal clasificatoria a la Copa del Mundo tendrá también los encuentros Honduras-Panamá, en el estadio Olímpico Metropolitano de San Pedro Sula, y Trinidad y Tobago-Costa Rica, en el Hasely Crawford Stadium de Puerto España.

El partido entre estadounidenses y mexicanos se disputará en el Mapfre Stadium de Columbus, Ohio, y es de lejos el partido más atractivo de la fecha, al enfrentar a los favoritos para ganar alguno de los tres cupos directos al Mundial. El cuarto lugar de la hexagonal tiene opción de disputar un cupo adicional en repechaje.

El técnico de Estados Unidos, el alemán Jürgen Klinsmann, admitió que el duelo contra México “es algo realmente especial. En nuestra región es el partido grande, son los dos chicos grandes que se enfrentan por mucho más que un resultado”.

Similar criterio expresó el arquero mexicano Guillermo Ochoa, quien admitió que “jugar de visita en el hexagonal tiene un grado de dificultad importante, y más contra un rival como Estados Unidos, que tiene buen nivel y buenos jugadores. Ojalá podamos arrancar con el pie derecho”.

Pese a ser favorito, el conjunto mexicano ha despertado críticas entre la prensa deportiva por el sistema de juego impuesto por el técnico colombiano Juan Carlos Osorio, aunque solo ha perdido un partido oficial bajo su mando. Dicha derrota fue un aplastante 7-0 ante Chile en la reciente Copa América Centenario. Al respecto, Ochoa insistió en que “los medios del país son así, muy críticos. Los jugadores internamente estamos tranquilos aunque reconocemos que la situación actual es un poco tensa por lo que se vivió en la Copa América”.

Costa Rica presionada

El otro favorito de la Concacaf, Costa Rica, debuta de visita ante Trinidad y Tobago con la presión de demostrar que su buena actuación en el pasado Mundial de Brasil-2014 no fue flor de un día.

Bajo el mando del técnico local Óscar Ramírez, los ticos tuvieron un buen desempeño en las fases iniciales de la clasificatoria, aunque estuvo por debajo de lo esperado en la Copa América, en la que cayó goleado 4-0 ante Estados Unidos.

“Llegar al Mundial es un sueño para todos nosotros y vamos a luchar para esto”, declaró el arquero estelar Keylor Navas, del Real Madrid, al llegar esta semana a Costa Rica para incorporarse a la selección. No obstante, Navas y sus compañeros reconocen que el partido de visita ante Trinidad y Tobago está lleno de riesgos por la fortaleza de los “socca warriors” en su territorio.

El tercer duelo de la fecha enfrenta a dos selecciones centroamericanas con grandes aspiraciones. Honduras, que atraviesa un difícil cambio generacional, pretende avanzar a su cuarto mundial consecutivo, mientras que Panamá, con un equipo de veteranos, intenta llegar por primera vez al máximo torneo del futbol.

El técnico colombiano Jorge Luis Pinto apostó a los jóvenes de la selección olímpica, de buen paso por los Juegos de Río de Janeiro, para levantar a una alicaída selección hondureña, que ha dado tumbos en sus últimos torneos. Su compatriota Hernán Darío “Bolillo” Gómez, mantiene un equipo estable, basado en una generación de jugadores de gran proyección internacional que encaran su última oportunidad de llevar a Panamá a un Mundial.

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