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El principal daño que sufrirán los caficultores nicaragüenses con la suspensión del certamen Taza de la Excelencia 2016, es que el grano de calidad no tendrá una fuerte promoción internacional, dice Edwin Ruiz, director ejecutivo de la Asociación de Cafés Especiales de Nicaragua (ACEN).

Ruiz, sin embargo, ahonda en esta entrevista sobre las acciones que tomarán para colocar en el mercado internacional la producción nicaragüense de café especial.

¿A qué se debe la pausa en la Taza de la Excelencia en Nicaragua en 2016?
La pausa tiene un propósito y una intención bien clara, que es mejorar la Taza de la Excelencia en Nicaragua y otros países donde también se suspendió el evento.

Yo creo que para nadie que hace una pausa en su negocio le es grato, porque está dejando de vender ese día. Solo para ACE (Alliance for Coffee Excellence), que es una empresa, una franquicia internacional, hacer una pausa de un año en cinco países significa que no va a percibir ese año alrededor de US$275,000, más el 1% sobre las ventas de café que se hacen en la subasta electrónica.

Entonces, no debe ser fácil para ACE (suspender el evento), porque incluso tendrá que invertir en asesorías para poder llevar a cabo las mejoras en el programa.

¿Cuál será la consecuencia de la suspensión en 2016 de la Taza de la Excelencia para Nicaragua?
Yo considero que no será una consecuencia que podamos lamentar, porque el programa tiene 13 ediciones, y uno de los pilares fundamentales es lo que en inglés se llama “direct trade” o “comercio directo”. Se ha fomentado tanto eso, que hoy en día los japoneses, europeos y demás compradores vienen directamente al país, van a las fincas y tienen relaciones de comercio directo con los productores. No es como que si nosotros lo estamos truncando a mitad del camino. Llevamos mucho camino recorrido y precisamente es momento de hacer cambios, pero lo que digo es que el país no va a dejar de mostrar su café a este segmento de cafés especiales porque el evento no se realice.

Creo que existen dos factores importantes para sustentar mi argumento. Uno es que a diferencia de 2013, que nosotros como país no pudimos llevar a feliz término el evento, en esta ocasión es todo lo contrario. Nosotros sí queremos llevar a cabo el evento, pero ACE tomó la difícil situación de suspenderlo para 2016. Ha sido algo que se le ha informado a los clientes y los ha motivado a establecer vínculos de negocios más fuertes y poder suplir esa calidad que no va a ser proveída a través de la Taza de la Excelencia en 2016.

Por ejemplo, yo he recibido correo de varios clientes (compradores) que están pidiendo que los atendamos para ir a visitar las fincas ganadoras de 2015. Yo percibo que a través de eso están tratando de garantizar ese abastecimiento de café especial para 2016. Creo que es algo que no va a traer algo negativo para el país.

La Taza de la Excelencia ha sido una especie de medición anual de la calidad del café en el país. ¿Habrá un vacío en ese año de pausa?
Sí, de hecho, el programa es un termómetro de la calidad. En este caso de Nicaragua y de todos los países donde se lleva a cabo el programa. Los jueces cuando vienen acá implícitamente son divulgadores de cómo se está comportando la calidad del café en el país. Los jueces líderes logran saber si la consistencia en la calidad sigue igual y saben si hay un retroceso o avanza. En Nicaragua, siempre se han encontrado que se es consistente o está mejor, pero nunca para atrás.

En eso sí creo que, indiscutiblemente, habrá un efecto de falta de promoción del café de Nicaragua por ese año.

¿Qué pasará con el precio del café? ¿Recibirán un menor precio los productores por su café?
Sí. Acuérdate que en el caso de una subasta, los compradores van a una puja por el café. Si les gusta un café, tienen que pujar fuerte y nosotros obviamente somos los beneficiados, porque entre más alto sea el precio mejor para nosotros, pero en este caso te digo que los precios que he escuchado por el café andan entre US$300 y US$500 por quintal. Entonces, te das cuenta que no están pagando tan bajo, por lo que ya hablábamos.

Ese comercio directo que se ha establecido y ha durado más de una década para que pueda consolidarse, ya hoy está surtiendo frutos y los productores han hecho su tarea en tratar de llevar la calidad en un ritmo creciente y mejorando cada día. Por ejemplo, un productor me decía que trataba de hacer innovaciones en la calidad, que no solamente son parte del beneficio húmedo y seco, sino también en el nivel de tueste necesario para aprovechar los atributos que el café tiene.

Creo que hay productores que han hecho muy bien su tarea en ese sentido. Tampoco han quedado mal con el comprador. Es decir que se hayan comprometido a venderle una cantidad específica de café al comprador y no la hayan cumplido. Eso no ha pasado. Entonces hay ese vínculo de confianza.

¿Cuáles son los países que suspenderán la Taza de la Excelencia en 2016?
Van a salir Ruanda, Burundi, México, El Salvador y Nicaragua. Quedan Honduras, Costa Rica, Guatemala, Colombia y Brasil.

Me contaba que hay una propuesta conocida como National Winners (o sea ganadores nacionales), ¿en qué consiste?
Básicamente, que los cafés que no logren pasar, obtengan un precio por encima de la Bolsa de Nueva York (el promedio actual es de US$127 por quintal) y por debajo del precio base de la subasta electrónica. El precio base es de US$400.

Solo por ponerte un ejemplo, de los 25 cafés que no pasaron a la subasta electrónica este año, la asociación logró vender 10 lotes a US$350. Eso es parte del esfuerzo que estamos tratando de hacer. Imagínate cómo sería con la ayuda de ACE para que nosotros logremos colocar más cafés. Entonces, el productor que participe (en el concurso) sabe que tiene una probabilidad, aunque no gane, de colocarlo a un precio diferente.

A nosotros nos resultaría sumamente placentero poderle servir al productor de esa manera. Los que ganan bien para ellos, porque van a la subasta electrónica, y los que no ganan pues no tienen que venderlo conforme a la Bolsa de Nueva York, sino a un precio referencial.

Pueden ser US$200, US$350, US$375, no lo sé exactamente. Eso dependerá en su momento de oferta y demanda, pero lo importante también es que tampoco se venda por encima del precio base de la subasta. El café que pasa a la subasta electrónica es superapetecido.

¿Es una propuesta específicamente de Nicaragua?
No. En general. Nosotros la hemos secundado, porque el hecho de que el programa sea un facilitador, con todas las herramientas de mercadeo que tiene, nos resulta cómodo para poder generarle más ingresos al productor. No solo hacerlo al círculo de los ganadores, sino hacerlo más extensivo. Ha sido de consenso, cuando tuvimos una reunión con todos los coordinadores de países en abril, en el evento del SCAA (Asociación de Cafés Especiales de América), en Seattle (Estados Unidos). ACE de hecho está adoptando ese cambio.

¿Qué tipo de retroalimentación debe haber para el productor?
Esa es una solicitud de parte nuestra como Nicaragua, para plantear a ACE que exista alguna retroalimentación que hable por las muestras sometidas al productor. Al productor se le debería decir que si no pasó su muestra, por qué no pasó. Actualmente no se hace. No está considerado en el programa y nosotros lo vamos a plantear, pero el hecho de que lo planteemos no hay garantías de que va a pasar.

Explicarle (al productor) alguna razón de por qué no pasó el café, puede ser que pueda claramente identificarlas dentro de sus prácticas de beneficiado húmedo o beneficiado seco, es decir, en todo el proceso. La catación tiene niveles de detalles y los catadores son tan especializados que logran identificar vacíos en el proceso.

Conocedor del mercado del café

Edwin Ruiz es director ejecutivo de ACEN desde el 2011.

Luego de varios años de experiencia en el área de manejo de riesgos a futuros, como gerente comercial en distintas empresas exportadoras, comenzó a trabajar para la Asociación de Cafés Especiales de Nicaragua (ACEN).

Asimismo, es presidente de la empresa Advise Trading Corporation, S.A.

378.7 millones de dólares generaron las exportaciones de café nicaragüense en el ciclo productivo 2013-2014.

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