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Al desaparecer el algodón como rubro de exportación, un grupo de productores de Chinandega se dio a la tarea de buscar entre las plantas oleaginosas una que sustituyera al cultivo de la mota blanca, que por tres décadas fue generador de divisas para el país.

Uno de esos hombres fue Mauricio Zacarías, quien incursionó en la siembra del maní, cultivo que tuvo sus altibajos. Nicaragua hoy por hoy tiene un mercado natural y es el cuarto o quinto país exportador de maní, en el mundo.

Un caballero, un hombre de bien, Zacarías nos recibe en su sobria oficina, donde destaca un cuadro del Sagrado Corazón de Jesús y fotos de sus nietos.

¿Cómo empezó a incursionar en la siembra de maní?

Si no me equivoco, tenemos 26 años de haber retomado el cultivo del maní, junto con otros productores chinandeganos. La empresa Gracsa experimentó con otras semillas como la soya y el maní, debido a la crisis algodonera. Estábamos en la búsqueda de una semilla con la cual se produjera grasas, paralelamente a la proteína. 

Era tiempos de impase. En los años 70, los precios del algodón mejoraron y el cultivo del maní tuvo que esperar. Estos cultivos se desarrollaban en el sector de Punta Ñata, jurisdicción de El Viejo.  A finales de los años 80, una década más tarde, el rubro del algodón desapareció en Nicaragua y toda la infraestructura también.

Entonces, ¿volvieron al rubro inicial?

Junto con dos socios más, decidimos rescatar el cultivo que era la alternativa ante el panorama que  las tierras estaban en desuso.  

¿Cuál es la extensión que actualmente ocupa el cultivo?

Actualmente son 63,000 manzanas a nivel nacional. Solo en Chinandega se siembran unas 51,000. 

¿Cómo les afecta el cambio climático?

Definitivamente con el fenómeno El Niño, los productores nos vimos afectados. Las precipitaciones no llegaron a la norma histórica. Ni siquiera al 75 por ciento de ese cálculo. Esas precipitaciones no fueron bien distribuidas y cayeron en un momento y luego le siguieron muchos días de sequía. En el caso del maní afectó, porque después de 70 días de germinado, es cuando comienza el desarrollo de la planta y la cosecha se disminuyó.

El 85 por ciento de los productores de maní se vio afectado, por un invierno que fue demasiado seco. 

¿Han recurrido al cultivo con riego?

Nosotros hemos venido usando el riego como complemento. Se tiene que implementar el riego, porque con todos estos cambios, si no se riega, el cultivo de caña de azúcar o maní tiende a fracasar. Recordá que como países subdesarrollados, el Producto Interno Bruto depende de lo que se produce a nivel agropecuario. Nuestro gremio aporta al menos el 25 por ciento del PIB al país.

¿Ya entraron a la preparación del nuevo ciclo?

Sí. En el caso del maní es un cultivo de 140 días, que normalmente se siembra durante los primeros días de julio, para cosecharse en octubre. Los productores tienen ya sus tierras preparadas, en espera de la fecha apropiada.

¿Cuál es la cosecha que se espera?

Haciendo cálculos, estimo que de 60,000 manzanas, con una media de 65 quintales por manzana, creo que en Nicaragua se puedan estar cosechando unos cuatro millones de quintales procesados y exportados. O sea, 120,000 toneladas de exportación.

¿Hacia qué mercados se dirige esta producción?

México, Europa y Centroamérica. Aquel maní que no llena los requisitos se dirige a la industria. Estamos hablando que un diez por ciento de la producción nacional es procesado en aceite, para ser exportado. 

¿Es un rubro generador de empleo?

El maní es un cultivo altamente mecanizado, genera 1.7 por ciento de mano de obra por manzana. Desde que se siembra, hasta que se procesa y exporta. Lo importante también es que mueve al sector primario, secundario y terciario local.

¿Han invertido en infraestructura?

Aunque en Chinandega tenemos caña de azúcar, ganado y otras producciones en granos, las instalaciones de las plantas generan unos mil empleos durante nueve meses. La infraestructura es de punta. Las procesadoras no se vuelven competitivas. Hay plantas que cuestan más o menos 4 millones de dólares.

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