10 de octubre de 2009 | 18:52:00


Se activan con estímulos visuales y auditivos
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Descubrimientos de las neuronas espejo


Una neurona espejo, o “mirror neuron”, es una célula nerviosa que se activa y descarga en una de dos situaciones: cuando la persona ejecuta la acción, o cuando la persona observa mientras otro realiza la acción

Dr. Javier Martínez Dearreaza Neurólogo–Psiquiatra | Especiales

Descubrimientos de las neuronas espejo
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En 1996 el equipo de Giacomo Rizzolatti, de la Universidad de Parma, Italia, en el laboratorio de neurofisiología produjo un descubrimiento casual que está derivando en un gran descubrimiento. Los investigadores estudiaban la acción de neuronas motoras en los monos macacos y para ello habían implantado en el cerebro de los animales finísimos electrodos capaces de registrar la actividad de una única neurona.

Cuando el animal cogía un maní situado a su alcance, una de las neuronas motoras emitía un impulso eléctrico que los investigadores detectaban. Un día entró en el laboratorio un investigador de la misma universidad y cogió un maní de los que tenía el macaco, la sorpresa fue enorme, la neurona motora del mono había emitido un impulso exactamente como lo hacía el propio animal cuando realizaba la acción, ¡pero el macaco no se había movido!
Esa observación causal ha llevado al descubrimiento del hoy llamado sistema de neuronas espejo, integrado por células nerviosas que disparan (emiten) un impulso eléctrico, ya sea cuando el sujeto realiza una acción o cuando observa a otros hacerla.

Numerosos grupos de investigadores estudian ahora las neuronas espejo. Se han hallado también en el hombre (en las proximidades del área de broca y en la corteza parietal inferior del cerebro) en casi las mismas áreas cerebrales del macaco, aunque no con registros de una sola neurona (lo que sería imposible en humanos), sino con técnicas no invasivas de registro de actividad cerebral (mediante electroencefalograma o resonancia magnética).

¿Qué es en concreto una neurona espejo?

Una neurona espejo, o “mirror neuron”, es una célula nerviosa que se activa y descarga en una de dos situaciones: cuando la persona ejecuta la acción, o cuando la persona observa mientras otro realiza la acción.

En el segundo caso, la neurona reproduce, en su función refleja en el cerebro, la misma actividad neuronal correspondiente a la actividad percibida como si fuera un espejo, pero sin la conducta externa discernible.

En otras palabras, es como si quien observara, realizara la acción, pero sin actuarla; lo que se moviliza es una respuesta neuronal refleja en el cerebro, invisible a simple vista y que solo se puede medir con instrumentos de resonancia magnética.

Las investigaciones han mostrado que estas neuronas no sólo se activan a través de estímulos visuales, sino también auditivos, por ejemplo, una neurona de mono se activa cuando rompe un maní, se dispara también cuando ve a otro mono o a una persona romper un maní, lo mismo se dispara cuando escucha romperse un maní.

Se piensa que una de las funciones de este sistema podría ser, ayudar a interpretar las acciones de los demás. También se ha visto que, dentro del sistema de neuronas espejo, algunas de las células podrían estar especializadas en detectar intencionalidad, para predecir las acciones siguientes del sujeto observado; se ha analizado mucho la relación del sistema con las emociones, estudiando la actividad cerebral de sujetos mientras observan o imitan expresiones faciales y corporales asociadas a distintas emociones.

Tanto la capacidad de predecir intencionalidad como la de reconocer e interiorizar el estado emocional de los demás, son habilidades consideradas necesarias para la socialización. De ahí la idea de un posible vínculo entre el sistema de neuronas espejo dañado y el autismo, enfermedad caracterizada por el aislamiento social de los enfermos.

La hipótesis (de la relación entre neuronas espejo y autismo) está siendo estudiada en profundidad, sugiriendo que el sistema de neuronas espejo permite crearse un modelo del comportamiento de otras personas, a través de un mecanismo de representación interna de estados corporales asociados a acciones y emociones. Esta representación interna proporcionaría una forma directa de experimentar lo que sienten los demás.

Esta presunción se está poniendo a prueba con estudios de resonancia magnética. Se midió directamente la actividad del sistema de neuronas espejo en niños mientras observaban e imitaban expresiones faciales que reflejaban distintas emociones; “los niños con un espectro de autismo mostraban menos actividad en el sistema de neuronas espejo en comparación con los niños de desarrollo normal”.

Es más, la actividad medida durante las tareas en neuronas espejo de niños con autismo se correlacionaba con el grado de gravedad del trastorno, medido con las escalas usadas habitualmente en la clínica.

Estos datos sugieren que un mal funcionamiento en el sistema de neuronas espejo es un problema importante en el autismo, se ha pensado que el registro de actividad de las neuronas espejo en tareas de imitación o sociales podría usarse como biomarcador del grado de profundidad del trastorno.


Estimado lector: si desea opinar respecto a los artículos o tiene algún tema específico que desea que aborde por favor escriba a: articulospsiquiatria@hotmail.com
Te invito a leer mi blog: http://dearreaza.blogspot.com
La Clínica San Francisco ofrece asistencia los días jueves a precios diferenciados para personas de escasos recursos. Los meses de octubre y noviembre se ofrecen todas las pruebas neuropsicológicas a las personas con trastornos de memoria a costos diferenciados.


Dr. Javier Martínez Dearreaza.

Universitá degli Studi di Pavia-Italia.

Clínica San Francisco.

De camas Luna Montoya 90 varas arriba.

Telf.: 22222494. Celular: 88771894.Dr. Javier Martínez Dearreaza
Neurólogo–Psiquiatra

En 1996 el equipo de Giacomo Rizzolatti, de la Universidad de Parma, Italia, en el laboratorio de neurofisiología produjo un descubrimiento casual que está derivando en un gran descubrimiento. Los investigadores estudiaban la acción de neuronas motoras en los monos macacos y para ello habían implantado en el cerebro de los animales finísimos electrodos capaces de registrar la actividad de una única neurona.

Cuando el animal cogía un maní situado a su alcance, una de las neuronas motoras emitía un impulso eléctrico que los investigadores detectaban. Un día entró en el laboratorio un investigador de la misma universidad y cogió un maní de los que tenía el macaco, la sorpresa fue enorme, la neurona motora del mono había emitido un impulso exactamente como lo hacía el propio animal cuando realizaba la acción, ¡pero el macaco no se había movido!
Esa observación causal ha llevado al descubrimiento del hoy llamado sistema de neuronas espejo, integrado por células nerviosas que disparan (emiten) un impulso eléctrico, ya sea cuando el sujeto realiza una acción o cuando observa a otros hacerla.

Numerosos grupos de investigadores estudian ahora las neuronas espejo. Se han hallado también en el hombre (en las proximidades del área de broca y en la corteza parietal inferior del cerebro) en casi las mismas áreas cerebrales del macaco, aunque no con registros de una sola neurona (lo que sería imposible en humanos), sino con técnicas no invasivas de registro de actividad cerebral (mediante electroencefalograma o resonancia magnética).

¿Qué es en concreto una neurona espejo?

Una neurona espejo, o “mirror neuron”, es una célula nerviosa que se activa y descarga en una de dos situaciones: cuando la persona ejecuta la acción, o cuando la persona observa mientras otro realiza la acción.

En el segundo caso, la neurona reproduce, en su función refleja en el cerebro, la misma actividad neuronal correspondiente a la actividad percibida como si fuera un espejo, pero sin la conducta externa discernible.

En otras palabras, es como si quien observara, realizara la acción, pero sin actuarla; lo que se moviliza es una respuesta neuronal refleja en el cerebro, invisible a simple vista y que solo se puede medir con instrumentos de resonancia magnética.

Las investigaciones han mostrado que estas neuronas no sólo se activan a través de estímulos visuales, sino también auditivos, por ejemplo, una neurona de mono se activa cuando rompe un maní, se dispara también cuando ve a otro mono o a una persona romper un maní, lo mismo se dispara cuando escucha romperse un maní.

Se piensa que una de las funciones de este sistema podría ser, ayudar a interpretar las acciones de los demás. También se ha visto que, dentro del sistema de neuronas espejo, algunas de las células podrían estar especializadas en detectar intencionalidad, para predecir las acciones siguientes del sujeto observado; se ha analizado mucho la relación del sistema con las emociones, estudiando la actividad cerebral de sujetos mientras observan o imitan expresiones faciales y corporales asociadas a distintas emociones.

Tanto la capacidad de predecir intencionalidad como la de reconocer e interiorizar el estado emocional de los demás, son habilidades consideradas necesarias para la socialización. De ahí la idea de un posible vínculo entre el sistema de neuronas espejo dañado y el autismo, enfermedad caracterizada por el aislamiento social de los enfermos.

La hipótesis (de la relación entre neuronas espejo y autismo) está siendo estudiada en profundidad, sugiriendo que el sistema de neuronas espejo permite crearse un modelo del comportamiento de otras personas, a través de un mecanismo de representación interna de estados corporales asociados a acciones y emociones. Esta representación interna proporcionaría una forma directa de experimentar lo que sienten los demás.

Esta presunción se está poniendo a prueba con estudios de resonancia magnética. Se midió directamente la actividad del sistema de neuronas espejo en niños mientras observaban e imitaban expresiones faciales que reflejaban distintas emociones; “los niños con un espectro de autismo mostraban menos actividad en el sistema de neuronas espejo en comparación con los niños de desarrollo normal”.

Es más, la actividad medida durante las tareas en neuronas espejo de niños con autismo se correlacionaba con el grado de gravedad del trastorno, medido con las escalas usadas habitualmente en la clínica.

Estos datos sugieren que un mal funcionamiento en el sistema de neuronas espejo es un problema importante en el autismo, se ha pensado que el registro de actividad de las neuronas espejo en tareas de imitación o sociales podría usarse como biomarcador del grado de profundidad del trastorno.

Sistema de neuronas espejo puede ser modificable
Un equipo de investigación de la Universidad de Oxford, Inglaterra, ha descubierto recientemente que el funcionamiento de este sistema no es innato y que puede ser alterado con entrenamiento adecuado. Los investigadores emplearon una técnica de estimulación transcraneal para analizar la corteza motora de voluntarios mientras miraban el video de una mano.

Cuando los voluntarios veían moverse el dedo índice, los investigadores pudieron comprobar que la actividad en el músculo abductor de su propio dedo índice era mayor, y lo mismo ocurría en el dedo meñique cuando éste se movía en la pantalla.

Este fenómeno es atribuible a las neuronas espejo, aseguran los investigadores. Pero entonces, a la mitad de los voluntarios se les pidió que extendieran su dedo meñique cuando la imagen mostraba un dedo índice en movimiento y viceversa. La otra mitad de los sujetos debían mover el mismo dedo que aparecía en la pantalla. Tras los ensayos los autores observaron un cambio en la respuesta espontánea a las imágenes (sin mover los dedos).

Los sujetos que movieron el índice cuando en pantalla se mostraba el meñique o viceversa, mostraban ahora mayor actividad en los músculos del dedo distinto al que veían, lo que indicaría que la respuesta del sistema de neuronas espejo se había revertido. Los investigadores concluyeron que este sistema no era innato y que “puede ser entrenado a través de las experiencias sensorimotoras”.

Las neuronas espejo explican muchas cosas

La imitación: ¿cómo podemos imitar cuando se observa una acción hecha por otra persona? Se pensaba que se codificaba en términos visuales y hay que hacerlo en términos motores. Antes no estaba claro cómo se transfería la información visual en movimiento.

Otra cuestión muy importante es la comprensión, no sólo se entiende a otra persona de forma superficial, sino que se puede comprender hasta lo que piensa. El sistema de espejo hace precisamente eso: te coloca en el lugar de otro. La base de nuestro comportamiento social es que exista la capacidad de tener empatía, de imaginar lo que el otro está pensando.

El mensaje más importante de las neuronas espejo es que demuestra que verdaderamente somos seres sociales. La sociedad, la familia y la comunidad son valores realmente innatos. Ahora la sociedad intenta negarlos, por eso los jóvenes están tan descontentos porque no crean lazos.


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