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El Santuario de la Virgen de la Caridad en el pueblo de El Cobre, al que llegó el papa Francisco este lunes, es el templo más venerado en Cuba, nación de sincretismo religioso y mestizaje.

Hasta su Santuario Nacional, en el pueblo de El Cobre, a 27 kilómetros de la ciudad de Santiago de Cuba, habrán llegado tres papas, a rendir devoción a la Virgen de la Caridad, advocación cubana de María, la madre de Jesús.

Coronada por Juan Pablo II en 1998, en 2012 fue centro de la motivación del viaje de Benedicto XVI, quien llegó a la isla como "Peregrino de la Caridad", cuando se cumplían 400 años de la aparición de su imagen.

Según la leyenda, su imagen fue encontrada por tres buscadores de sal, dos descendientes de indios y un niño negro, flotando en las aguas de la Bahía de Nipe, en 1612-13, en la actual provincia de Holguín, en el nororiente de Cuba, región visitada ayer por Francisco antes de ir a Santiago.

Un tiempo después la imagen fue traslada al poblado real de Minas, muy cerca de Santiago de Cuba, en las proximidades de una mina de Cobre, donde se levantó un Santuario.

Virgen de creación popular y patrona de Cuba, es considerada mulata, como buena parte de los cubanos que descienden de españoles y africanos, y sus devotos le dicen "Cachita", el apodo nacional para quienes se llaman Caridad.

Pero los africanos, llegados a Cuba como esclavos en la colonia, sincretizaron su imagen de ropajes dorados con Ochún, deidad de las aguas en el culto Yoruba.

En el siglo XIX los independentistas cubanos que luchaban contra la corona española llevaban medallas de esta Virgen al cuello como signo nacionalista, lo mismo que Fidel Castro al momento del triunfo revolucionario de 1959, según fotos de la época.

Por petición de los veteranos patriotas de la guerra de independencia el papa Benedicto XV la declaró Patrona de Cuba en 1916.

Su imagen más venerada está en la Basílica de El Cobre, inaugurada en 1927, que sustituyó a un antiguo templo que fue destruido en 1906 por explosiones de una mina cercana.

Lugar de peregrinaje, rodeado de vendedores de íconos, imágenes y objetos milagrosos, la Basílica está ubicada en el Cerro de Maboa, una suave elevación que permite verla desde distancia.

El santuario fue convertido en Basílica por una bula papal de diciembre de 1977.

8 de septiembre es el día de la Virgen de la Caridad.

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