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El ají, los jalapeños, el jengibre y la cúrcuma, todos estos alimentos tienen en común que al entrar en contacto con la boca provocan una sensación de ardor, calor o quemazón. Placentera para algunos, molesta para otros, lo cierto es que el picor de estos alimentos está dado por un compuesto químico llamado capsaicina, y en el caso de la cúrcuma por la curcumina. Ambos reaccionan con las neuronas sensitivas de la mucosa y la piel de la boca, produciendo esa sensación de picor, que en altas dosis puede llegar incluso a ser dolorosa. Por ese motivo, el cerebro produce endorfinas, para así reducir dicho malestar, según explica la nutricionista Cristina Gutiérrez.

Propiedades

Según dice la especialista, para la salud, los alimentos picantes poseen varios beneficios, principalmente al destacar su potente poder antiinflamatorio y antioxidante. Al ingerirlos, otorgan saciedad precoz por el picor que producen, por lo que es una buena alternativa para reducir la ingesta de calorías en quienes desean controlar el peso corporal, además que son alimentos con un bajo o nulo aporte calórico. También, contienen vitaminas A y C, las que refuerzan las paredes de las arterias promoviendo una adecuada circulación sanguínea, mientras regula la presión arterial.

Por otro lado, menciona Gutiérrez, aunque muchos nutricionistas no lo avalen; se ha dicho que los alimentos picantes ayudan a combatir el cáncer, pues efectivamente hay diversos estudios que dicen que la capsaicina ayuda a reducir el crecimiento de células cancerosas o que en países en donde las dietas son tradicionalmente ricas en este compuesto, como la India, existe una menor tasa de algunos tipos de esta enfermedad.

Tienen poder saciante

En este punto sí coincide la mayoría de los nutricionistas: la comida picante nos deja una sensación de saciedad, por lo tanto ayudan a moderar la ingesta de otros alimentos. Esto, porque la capsaicina provoca la síntesis de la hormona colesistoquinina en nuestro intestino delgado. “Esta hormona es capaz de regular nuestro apetito”, expresa Gutiérrez. La colesistoquinina también actúa sobre las neuronas de sustancia gris relacionadas con el dolor y sobre las neuronas del hipotálamo, que controla la ingesta de alimentos.

Mucho ojo

Las personas con antecedentes médicos como alergias a las sustancias presentes en estos alimentos, o problemas en la piel, gastritis, síndrome de colon irritable, hemorroides u otra alteración gastrointestinal, deben evitar su consumo. Además, no es recomendable consumirlos antes de dormir porque pueden causar molestias gastrointestinales o dificultades para dormir en personas sensibles al calor, ya que aumentan la temperatura corporal, advierte la experta.

5 Beneficios de los alimentos picantes

1. Te da ánimo

Al consumirlos, elevan los niveles de endorfina y serotonina, aumentando la sensación de bienestar.

2. Farmacológico

La capsaicina se emplea en la elaboración de fármacos destinados a neuralgias, neuropatía diabética y afecciones en la piel.

3. Mejor sueño

Se asocian a mejores patrones de sueño en quienes consumen regularmente comidas picantes.

4. Medicina

Actúan como expectorante en casos de infecciones respiratorias, asma o bronquitis crónica.

5. Te estabiliza

Poseen propiedades antiinflamatorias a nivel cardiovascular y controlan los niveles de colesterol.

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