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Hasta ahora las máquinas técnicamente denominadas ROV (siglas de ‘vehículo operado remotamente’) o AUV (vehículo submarino autónomo), eran el patrimonio casi exclusivo de los centros de  investigación y se fabricaban individualmente y bajo especificaciones "a la carta".

Dentro de poco los interesados en explorar ríos, lagos y mares desde dentro y trabajar e investigar en estos entornos sumergidos, dispondrán de la primera generación de drones acuáticos producidos en serie y para una amplia gama de usuarios.

La empresa OpenROV de Berkeley, California (EE.UU.) ha lanzado el 'Trident', un dron subacuático de bajo costo y para todo tipo de usuarios. 

Según sus diseñadores, esta máquina aspira a democratizar la exploración del océano. Es lo suficientemente simple como para conectarla y operar al instante y, al mismo tiempo, lo bastante avanzada como para utilizarse en investigaciones científicas.

BAJO EL AGUA

Su desarrollo comenzó en 2012, cuando los cofundadores Eric Stackpole y David Lang intentaron poner en marcha una expedición para encontrar el oro perdido en una cueva submarina, y se dieron cuenta de que no había en el mercado ningún ROV submarino asequible, ni para los ciudadanos, ni para los científicos o especialistas.

El ‘Trident’ pesa menos de tres kilogramos, cabe dentro de una mochila o debajo de un asiento de avión, puede sumergirse hasta 100 metros de profundidad, y alcanza una velocidad de 2 metros por segundo, informa a Efe OpenROV.

Este vehículo tiene una forma hidrodinámica que le permite moverse de forma rápida y precisa bajo el agua, mientras envía las imágenes de vídeo que capta en directo a la superficie, a través de un delgado cable de decenas de metros de largo, que tiene una flotabilidad neutra (no se hunde ni sale a la superficie),  señalan desde la compañía californiana.

Este aparato, similar a una caja rectangular aplanada, puede ser controlado a distancia por el usuario desde la superficie por medio de un ordenador portátil, un teléfono inteligente o una tableta electrónica.

El manejo y la visualización también pueden efectuarse por medio de un control de videojuego y de unas gafas-casco tipo 'Oculus rift', según OpenROV.

Por otra parte, el video de alta definición del Trident permite al piloto ver el mundo bajo el agua de una manera que nunca antes había sido posible para un ciudadano común y corriente, y su facilidad de manejo hace que este robot sea muy divertido pilotarlo  para cualquier persona, independientemente de su habilidad técnica, señalan sus creadores.

“Trident” puede hacer  inspecciones de botes y barcos y hasta exploraciones submarinas”.  Stackpole y Lang.

Los vehículos submarinos autónomos son esenciales para tareas tales como la exploración de los fondos marinos en busca de petróleo o minerales, según  los investigadores del Instituto Fraunhofer de Optrónica, Tecnologías de Sistemas y Explotación de la Imagen (IOSB) en Ilmenau y en Karlsruhe, Alemania.

SUPERFICIE DEL MAR

Por ejemplo, a miles de metros bajo la superficie, las compañías petroleras realizan prospecciones de nuevos yacimientos y las compañías mineras de aguas profundas buscan recursos minerales valiosos, con lo cual hay miles de kilómetros de tuberías y de cables submarinos que necesitan un mantenimiento regular, según el IOSB.

Para satisfacer esta demanda, los investigadores del IOSB han diseñado un vehículo submarino autónomo (AUV) llamado ‘Dedave’ , y que puede ser fabricado en grandes cantidades.

Las empresas utilizan desde hace años en sus exploraciones en aguas profundas una serie de AUVS sin ataduras físicas con la superficie, que se deslizan de forma independiente a través del agua, recogiendo datos de observación y haciendo su propio camino de vuelta al barco nodriza de investigación.

Estos vehículos se fabrican bajo las especificaciones de cada cliente, son muy caros y pesados, tienen estructuras complicadas, son difíciles de manejar por las tripulaciones,  y el reemplazo de sus baterías y la descarga de los datos que recogen y almacenan requiere mucho tiempo y personal especializado, según el IOSB.

'Vuela' bajo el agua siguiendo líneas rectas muy prolongadas que permiten explorar grandes áreas”.

Los diferentes módulos, sensores o dispositivos de prueba, pueden conectarse de forma rápida y fácil a este sistema estandarizado en las operaciones a bordo del barco nodriza. 

Después, el sumergible navega bajo el agua de forma autónoma, sin cables o correas de conexión física con la embarcación.

Un punto fuerte de este vehículo submarino de 3.5 metros de largo, menos de 700 kilogramos de peso y capaz de alcanzar 6,000 metros de profundidad y los 4 nudos de velocidad, es que ocupa poco espacio y un contenedor de transporte estándar puede alojar cuatro de estos sumergibles, de acuerdo al IOSB. 

Con estructura de titanio, es alimentado por ocho baterías de 15 kilogramos cada una, cuya carga completa proporciona energía suficiente para un viaje  hasta 20 horas, de acuerdo al IOSB.

Según su ficha técnica, este UAV alemán está equipado con una antena en cúpula que permite las comunicaciones y operaciones con los sistemas GPS, WiFi, Iridium y por medio de modem acústico, una tecnología que permite transmitir información a largas distancias bajo el agua de forma rápida.

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