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En 1887, el luego célebre pintor francés Paul Gauguin vivió cinco semanas en Panamá, donde casi muere siendo obrero en la construcción del Canal, y protagonizó incidentes como cuando fue multado por orinar en la calle.

Muchas son las curiosidades y anécdotas relacionadas con la colosal vía interoceánica, que, tras haber fracasado los franceses, construyó Estados Unidos e inauguró hace 100 años, el 15 de agosto de 1914.

- El pintor posimpresionista estuvo grave al contraer disentería y malaria mientras, sin un cinco en la bolsa, trabajaba en las exacavaciones del Canal. Se recuperó y se fue a Martinica. Tuvo mejor suerte que miles que murieron en la construcción de la vía.

- Estados Unidos empleó en la construcción una fuerza laboral de 56.000 personas, unas 30.000 de las Antillas. Otras decenas de miles habrían trabajado en el intento de los franceses.

- Durante la construcción, más de 27.000 trabajadores murieron, principalmente de malaria y fiebre amarilla, y por accidentes: al menos 22.000 en el fallido proyecto francés y más de 5.000 en las obras de Estados Unidos.

- Los franceses creyeron que las muertes eran provocadas por gases tóxicos liberados en la excavación, pues no se conocía entonces la etiología de ambas enfermedades.

- El volumen de tierra excavado triplicó el del Canal de Suez. El material extraído en la construcción equivale a unos 95 millones de metros cúbicos, suficiente para construir una réplica de la Gran Muralla China desde San Francisco hasta Nueva York.

- El vapor Ancón fue el primer barco que atravesó el Canal de Panamá el 15 de agosto de 1914.

- El mayor peaje por cruzarlo ha sido de 317.142 dólares, pagado por el MSC Fabienne en 2008; y el más bajo, de 36 centavos dólar, lo pagó Richard Halliburton por pasar el Canal a nado en 1928.

- Un barco que viaja de Nueva York a San Francisco se ahorra 12.668 millas si utiliza el Canal de Panamá en vez de rodear el Cabo de Hornos. Del puerto ecuatoriano de Guayaquil a Nueva York, el ahorro es de 7.540 km.

- La mayor carga la pasó el buque Arco Texas en 1981 con 65,229 toneladas de petróleo.

- El tiempo promedio que tarda un barco en cruzar el Canal es de 10 horas. El tránsito más rápido lo hizo el Hydrofoil Pegasus de la Armada de EEUU, en 2 horas y 41 minutos.

- En 100 años de operación, han cruzado el Canal más de un millón de barcos.

Fuentes: Autoridad del Canal de Panamá (ACP).