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Los dinosaurios alcanzaban la madurez sexual mucho antes de haber crecido por completo, quedando las hembras preñadas en su adolescencia temprana, según un estudio divulgado.

Investigadores han identificado señales de preñez en fósiles de tres jóvenes dinosaurios hembras, de ocho, 10 y 18 años de edad.

Los científicos descubrieron tejido óseo rico en calcio, también conocido como hueso medular, en cavidades de huesos del muslo y la espinilla, en un Allosaurio, un Tenontosaurio y un Tiranosaurio Rex.

En huevos
Los pájaros hembra depositan este tipo de tejido en pequeñas cavidades de los huesos poco antes de ponerlos, que le permiten fabricar la cáscara. Las aves modernas descendieron de los dinosaurios, y las criaturas prehistóricas ponían huevos.

"Tenemos suerte de haber encontrado estos fósiles de hembras", dijo Sarah Werning, un estudiante graduado de la Universidad de California, Berkeley y uno de los autores del estudio.

"Los huesos medulares duran solo unas tres a cuatro semanas en hembras que están maduras para reproducirse, por lo que habría que cortar muchos huesos de dinosaurio para tener buenas posibilidades de encontrar esto", contó.

Los fósiles han revelado que las criaturas prehistóricas alcanzaban la madurez sexual antes de lo pensado previamente, mucho tiempo antes de alcanzar su tamaño adulto máximo.

En ese aspecto, eran más cercanos a algunos mamíferos que sus descendientes como pájaros, sugiere el estudio. Los mamíferos medianos y grandes, incluidos los humanos, también pueden reproducirse antes de terminar su crecimiento.

Además, el hecho de que los fósiles de dinosaurio contuvieran huesos medulares sugiere que las criaturas murieron antes de poner huevos, lo que podría ser una pista sobre los motivos de su madurez sexual temprana.

De la preñez a evolución
La mayoría de las especies de dinosaurios podía vivir hasta los 30 años de edad. El hecho de que algunos no pasara su primera década de vida puede sugerir que las preñeces tempranas evolucionaron para asegurar la supervivencia de la especie, opinó Andrew Lee, del Ohio University College of Osteopathic Medicine.

"Si la mayoría de los dinosaurios moría bastante temprano, tendrían que reproducirse temprano", estimó, añadiendo que sus vástagos probablemente fueran precoces cuando nacían.

"Probablemente pudieran caminar bastante bien, como los potrillos o los terneros", indicó.

El estudio fue divulgado en los anales de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos.