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Anaheim, Calif.

Lo que ya había sido una semana de apertura sólida para el pitcheo abridor de los Rangers de Texas, giró completamente hacia lo notable el domingo. Y le habría dicho eso, incluso si los Rangers no hubieran terminado un viaje de seis juegos con una aplastante victoria 10-4 ante los Ángeles de Los Ángeles el domingo por la tarde.

He aquí el porqué: Vicente Padilla mantuvo su ventaja. Mire la fecha. Subráyela de rojo.

Es demasiado temprano para creer que ésta es una tendencia o un cambio radical de postura en la personalidad, pero es por lo menos un principio y esto verifica lo que el coach de pitcheo Mark Connor y el manager Ron Washington han estado diciendo toda la primavera: Padilla simplemente podría ser un hombre cambiado.

De hecho, basado en lo que vimos en este viaje, los Rangers podían tener al menos cuatro de esos en su rotación abridora y eso simplemente puede ser una buena cosa. Si nunca veremos las versiones 2007 de Padilla, Kevin Millwood, Jason Jennings y Kason Gabbard otra vez, es demasiado pronto para decirlo.

No sé usted, pero yo había estado temiendo seriamente el viaje de inauguración de los Rangers de esta temporada, con paradas en Seattle y Anaheim, los dos favoritos en la división Oeste de la Liga Americana. Yo estaba temiendo que cuando hubiera terminado, los Rangers nunca podrían ver el lado soleado de .500 otra vez en toda la temporada. No es registro de 3-3 en el viaje lo que me da un poco de esperanza. Es la manera en que los abridores lanzaron.

Con Padilla tirando siete sólidas entradas el domingo, la rotación de los Rangers hace que nos frotemos los ojos con el 2.31 de la efectividad de Texas para el juego de apertura del martes por la tarde. Padilla tiró la quinta apertura de calidad del equipo en seis juegos, dos cada uno para él y Millwood y uno para Gabbard. Jennings, que podría haber estado ahí también, si no hubiera sido por un lanzamiento malo a José López en Seattle que fue conectado para un cuadrangular de tres carreras.

“Sólo adoro la regularidad que estamos consiguiendo ahora mismo de nuestros lanzadores abridores”, dijo Connor. “No hay nada que no nos guste.”Están lanzando las entradas que quizás ellos no habrían lanzado el año pasado.”

Ninguna broma. Están llegando a las entradas que no estaban pitcheando el año pasado. El período de cinco entradas de Jennings es el más corto del equipo para un abridor esta temporada y ellos están promediando seis entradas y dos tercios por salida.

“No he visto algo que me sorprenda porque indudablemente siempre creí que nuestro staff de pitcheo era capaz de hacer lo que está haciendo”, dijo Washington. “He dicho eso todo el tiempo.”

Millwood y Padilla son los dos veteranos que tienen que poner las pautas para esta rotación y ambos mostraban que simplemente estaban listos para esos roles de liderazgo en sus primeras dos salidas de la temporada.

Millwood está con 0-2 pero pitcheó muy bien ante el as de los Marineros, Eric Bedard y el abridor número uno de los Angeles, Jered Weaver, incluyendo el primer partido completo de los Rangers en dos años en una derrota 2-1 el sábado por la noche.

“Este tipo ha trabajado tan fuerte durante la temporada baja”, dijo Connor. “Milly es simplemente un profesional. Usted sólo se siente bien con él sobre el montículo. Es nuestro caballo.”

Pero para que los Rangers sorprendan a alguien esta temporada, incluyendo a ellos, Padilla tiene que ser igualmente bueno y hacer esto, él tiene que mantener su cabeza sobre sus hombros.

Por una vez, el domingo, el derecho nicaragüense, a menudo errático, mostraba que él podría ser capaz de hacer eso. Normalmente, a Padilla se le enrojece la nuca como las gorras de los Ángeles cuando ve a Anaheim en el plato. ¿Quién puede olvidar la reyerta que incitó hace un par de años golpeando a dos bateadores de Los Ángeles?
Pero dado que vio venir la misma oportunidad el domingo, Padilla se mantuvo fresco, incluso después de que el abridor de Angelino, Jon Garland, golpeó, tanto a Ben Broussard en el cuarto, como a Frank Catalanotto en el quinto. El Padilla de 2006 y 2007 habría golpeado a los primeros bateadores de los Angeles a quienes él vería después de eso inmediatamente, condenando el juego, pero no esta vez. Esta vez Padilla mantuvo su ojo sobre el premio.

“Mantuvo sus emociones bajo control”, dijo Connor. “Tenía un par de entradas ahí donde él podía haberse desmoronado, pero sólo se mantuvo enfocado. Hay muchas victorias en ese hombre.”

El cambio en la actitud de Padilla no fue inadvertido para el manager, tampoco.

“Le dije a Mark, hay algo diferente en este chico. Sí, está manteniendo su compostura’”, dijo Washington. “Se está haciendo un compañero de equipo. Cuando sea tiempo de hacer algo así [desquitarse], sabemos que él va a hacerlo. Pero usted pone a sus compañeros de equipo en peligro cuando usted está fuera de control.”

Padilla también sorprendió a Washington después de la sexta entrada. Padilla había realizado 93 lanzamientos y el manager no estaba seguro de dejar seguir a su abridor.

“Cuando le pregunté, dijo que podía lanzar otra entrada”, dijo Washington. “Primera vez en la vida que él me ha dicho eso. El año pasado no habría dicho eso.” Con los Rangers dándoles una ventaja de 8-4 en la primera mitad de la séptima entrada, Padilla trabajó para 1-2-3 en la parte baja para cerrar su tarde. “Vino hacia mí esta primavera y me dijo avergonzado de cómo el lanzó el año pasado”, dijo Connor. “Pienso que él los siente de corazón.”

Debe ser y eso esperemos. Había tanto bien como mal para los Rangers en este viaje. Parecían que podían haber ganado otro juego en Seattle y su defensa ha sido inestable a lo más. Malgastaron el esfuerzo de Millwood el sábado.

Pero ellos se fueron de 3-3 contra los dos pesos pesados de la división, se enfrentaban a tres de los máximos abridores de la Liga Americana en Bedard, Félix Hernández y Weaver y sobrevivieron a un virus de gripe que amenazaba con diezmar su puesto de defensa.

¿Un buen viaje de camino?