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  • Seattle Times

El recuento se puso a 2-0 sobre Sean Rodríguez, el último bateador de Tampa Bay entre el venezolano Félix Hernández y la historia. Hernández caminó alrededor del montículo, se situó en la ladera posterior y respiró hondo. Podría haber sido la única persona en el Safeco Field, que aún respiraba.

En la caja de bateo Rodríguez se decía a sí mismo ir en busca de una recta. Eso es lo que un lanzador tira para el potencial out final de un juego perfecto. Y eso es lo que el informe de scouteo de los Rays le dijo que buscara de Hernández.

Pero el receptor de los Marineros John Jaso, quien era el conductor magistral de este clásico la tarde del miércoles, pidió un slider. Un exjugador de Tampa Bay, Jaso, conocía el enfoque de los Rays sobre Hernández.

“Me tomé un pequeño paseo, ya sabes, para recuperar el aliento”, dijo Hernández. “Él (Jaso) me pidió un slider y yo había estado detrás de él todo el día. Tiré un slider y él (Rodríguez) le hizo swing y abanicó.”

El lanzamiento era imperfecto e imbateable -el lanzamiento perfecto para este miércoles perfecto. La multitud rugió más fuerte. El conteo se puso 2 y 2 y Rodríguez se veía tan indefenso como un boxeador atrapado sobre las cuerdas.

“Échalo sobre el plato. Échalo sobre el plato,” Hernández se decía a sí mismo mientras miraba a Jaso por última vez. “Él va a hacer swing.” Sin embargo, Rodríguez se quedó inmóvil, en home el umpire del plato Rob Drake llamó el tercer strike, y los Marineros tenían su primer juego perfecto. Y a pesar de que solo era la jornada 23 de juegos perfectos en las Grandes Ligas de la historia, un juego como este para Hernández parecía casi inevitable.

¿Cuántas veces le hemos visto navegar a través de las primeras tres entradas, en busca de lo intocable? ¿Cuántas veces ha llevado material de no hit al montículo? ¿Cuántas veces hemos pensado: “Este es el día”? Este fue el día.

“Yo le estaba hablando a (Miguel) Olivo y le dije que era solo cuestión de tiempo antes de que Félix lo hiciera”, dijo Franklin Gutiérrez, buen amigo de Hernández y compañero de equipo. “Siempre estamos jugando con él acerca de un juego perfecto y se lo pedimos:” Cuando lo vas a hacer? Él me decía: Voy a hacerlo en algún momento. Algunos de estos días. Yo no sé cuándo. En el calentamiento en el bullpen antes del juego, Hernández sabía que todo -recta, curva, cambio de velocidad, slider- estaban trabajando. “Algo está pasando ahora”, se dijo.

Y en la novena entrada, dejó atascado al bateador emergente Jeff Keppinger con una recta de 95 mph que Keppinger no hubiera podido haber bateado, incluso si Jaso le hubiera susurrado la ubicación y el tipo de lanzamiento que iba a venir.

“Eso me llamó la atención”, dijo el manager Eric Wedge de ese lanzamiento con conteo 1-1. “Tienes que tener un poco de suerte de tu lado cuando se habla de 27 outs y estás jugando contra los mejores peloteros del mundo. Creo que hay un montón de cosas tienen que unirse. Comienza con su material.

“Pero los intangibles, para mí, es lo que lo separan. Sin lugar a dudas, tiene un gran material. Sin embargo, el compañero de equipo que es, el liderazgo que trae y la tenacidad y la coherencia con todo eso. Eso es lo que lo separa.”

“Yo no sé si Félix estaba nervioso, pero yo estaba nervioso. Yo estaba temblando y mirando a su alrededor. Me quedé allí sentado y me dije: ‘Él va a hacerlo. Él va a hacerlo’. Y lo hizo. Y para mí la experiencia es increíble. “

Tras el out final, Jaso se quedó en cuclillas por cierto tiempo, todavía encuadrado, con la pelota en su guante. “No puedo creer lo que acaba de suceder,” se dijo a sí mismo. “Oh, Dios mío.” Así fue como se sentía la perfección.