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Antes de la temporada del 2007, Joe Torre, el manager de los Yankees, prometió restringir los salvamentos a su cerrador Mariano Rivera a una entrada. Nunca, declaró Torre aquella primavera, le pediría más a Rivera.

Pero durante 15 juegos en la temporada, Torre convocó a Rivera en la octava entrada con un juego empatado. Fue la presión.”Mentí”, dijo Torre. “¿Qué puedo decirle?”

Los Ángeles de Los Ángeles merecen el crédito, entonces por resistir cualquier impulso de desviarse de un plan similar que crearon esta primavera. Ni una sola vez han pedido a su cerrador estrella, Francisco Rodríguez, que consiga más de tres outs. Él tiene ahora 56 rescates, uno menos que el récord de Bobby Thigpen.

“Hablamos antes de que la temporada empezara sobre cómo íbamos a usarlo: durante una entrada, solamente en situación de salvamento, y alejarlo de oportunidades de cuatro o cinco outs”, dijo el coach de pitcheo de los Ángeles, Mike Butcher. “Cuando se levanta, está entrando en un juego.”

El plan ha traído a Rodríguez al borde del registro de una sola temporada de Bobby Thigpen de 57 salvamentos impuesto en 1990 jugando para los Medias Blancas de Chicago. Rodríguez se ha cansado de los temas que lo han acosado toda la temporada - el registro y su condición de agente libre - y era reacio a hacer comentarios el martes. Pero Rivera, que tiene ocho salvamentos de más de tres outs esta temporada, estaba dudoso de ofrecer demasiado elogio a su semejante.

“No digo que es fácil”, dijo Rivera
. “Pero es diferente cuando usted sabe que se estará enfrentando a tres tipos o dos tipos o un tipo - y ése es él. Si usted no hace eso, otra persona lo hace. Es diferente.”

Rivera continuó: “Cuando usted tiene que entrar y enfrentar a dos tipos en el octavo y se sienta por algún tiempo usted se enfría, y luego regresa afuera, vuelve a reagruparse y enfrentar a otros tres tipos, es totalmente diferente. Cuando usted entra del bullpen, usted ya está caliente. Pero cuando usted se enfrenta a dos tipos en el octavo y se sienta, usted va a calmarse. A veces las entradas son largas. Usted no controla eso.”

En algunos aspectos, Rivera ha tenido una temporada más impresionante que Rodríguez. Rivera tiene 33 salvamentos en 34 oportunidades, mientras que Rodríguez tiene seis salvamentos echados a perder para ir con sus 56 éxitos. Rivera tiene un 1.43 de promedio de carreras limpias, el de Rodríguez es 2.49.

De cualquier manera, Rodríguez es un talento maravilloso. Tiene más ponches que las entradas picheadas, un repertorio de tres lanzamiento que incluye un cambio, y 202 salvamentos ahora con 26 años de edad. Pero es difícil para Rivera, de 38, hacer demasiado de su temporada.

“No veo el registro como una cosa descabellada”, dijo Rivera. “La razón es porque como un cerrador, usted necesita todas las oportunidades. No diría que es un acontecimiento, porque es sólo la oportunidad. Básicamente, eso es lo que es - la oportunidad durante un año. Pero lo que puedo decir es que usted tiene que ser capaz de poder hacerlo día tras día, y k - Rod ha hecho eso.”

Rodríguez está haciendo $10 millones esta temporada, y dijo a Los Ángeles Times el fin de semana pasado que él estaba impaciente por probar su valor en el mercado de la agencia libre. Rodríguez no ha descartado un regreso para los Ángeles, pero se cree que estará pidiendo un contrato de cinco años por 75 millones.

Los Mets podían ser tentados después de enterarse de que la lesión de codo de Billy Wagner puede dejarlo fuera del equipo para toda la próxima temporada. Pero el precio podría ser demasiado alto para los Ángeles, que podría dar el trabajo a un setup man como Scot Shields o José Arredondo..

Rodríguez ha lanzado su carrera entera para los Ángeles, reuniéndose con ellos como una sensación para su carrera de campeonato a finales de la temporada del 2002. Pero el primera base Mark Teixeira es otro agente libre que exigirá un sueldo alto, poniendo en duda el regreso de Rodríguez.

“Nunca he estado en un equipo sin un buen cerrador, dijo el abridor de los Ángeles John Lackey. “No sé lo que sería sin él. Es probablemente algo que usted no sabe hasta que usted lo pierde. La organización tiene muchas decisiones para hacer definitivamente.”

Teixeira dijo que el relevo en las entradas finales de los Ángeles había sido la razón más grande para su éxito. Es imposible hacer caso omiso de las próximas negociaciones, dijo Teixeira, pero eso es secundario a los objetivos más grandes de los Angels. Con 87-56 a través del lunes, tenían el mejor registro en el béisbol.

“Está siempre detrás de nuestras mentes, pero tenemos una oportunidad de hacer algo especial aquí”, dijo Teixeira. “Todos en este vestuario tienen alguna situación en el futuro por la que tienen que preocuparse. Pero nuestro objetivo es ganar todas las noches y ganar en octubre, y eso es en lo que estamos enfocados ahora mismo.”

Cuando Rodríguez tenga realmente la condición de agente libre, el contrato de Rivera probablemente será un punto de referencia en las negociaciones. Rivera firmó un trato de tres años y $45 millones la pasada temporada haciéndolo el cerrador mejor pagado en la historia.