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La puesta en escena de las eliminatorias directas, con los octavos de final, alienta el tramo decisivo de la Liga de Campeones, con los dieciséis supervivientes de la fase de grupos, en busca del reinado continental que el pasado año heredó el Manchester United.

Cuatro españoles -Real Madrid, Barcelona, Atlético Madrid y Villarreal-, cuatro ingleses -Manchester United, Liverpool, Chelsea y Arsenal-, tres italianos -Inter, Juventus y Roma-, dos portugueses -Porto y Sporting Lisboa- y uno de Alemania (Bayern Münich), Francia (Olympique Lyon) y Grecia (Panathinaikos), suspiran por el premio más preciado del Viejo Continente. El de mayor relumbrón. El que proporciona un plus de brillo al historial.

En la jornada de hoy, Atlético Madrid se mide a Porto, Olympique Lyon al Barcelona, Arsenal al Roma, Inter Milán a Manchester United. Para mañana, 25, Real Madrid al Liverpool, Chelsea a Juventus, Villarreal a Panathinaikos, y Sporting a Bayern Múnich.

LYON VS. BARCELONA

El Barcelona sigue siendo el equipo a vencer. Su paso en la Liga española ha sido casi arrollador y los triunfos han sido consecuencia de un juego colectivo prodigioso, potenciado por un plantel con jugadores que han rozado su mejor nivel individual. Los últimos resultados son más incómodos que preocupantes. Guardiola sabrá dimensionar la última derrota y servirá de alarma, pero no debe pasar por alarmante.

El Lyon de Claude Puel nunca le ha ganado al Barcelona y hacerlo en esta instancia simularía a la mayor de sus proezas. Karim Benzema jugara otra vez bajo la lupa y no he visto aún a la promesa francesa cumplir con la expectativa en un partido que le exija lo mejor. El Lyon es líder de Le Championat, que no es novedad para los hepta-campeones galos. Novedoso sería verles jugar sin temores y llevando el control del partido ante el temible Barça.

INTER VS. MANCHESTER UNITED

Un líder de Liga tan cómodo como el Barcelona, es el Inter. Pero se siente tan incómodo a la hora de enfrentar citas europeas que no sorprendería verlo al final, sentado en la vereda y observando cómo se escapa otra oportunidad de cumplir el sueño de Moratti. Tienen frente suyo un cruce tan complicado cómo ganarle un debate a Mourinho. La velocidad del juego del Manchester United es algo que hasta ahora el Inter no ha visto en la Serie A.

Sin embargo, el Man U tampoco ha visto esta campaña a un técnico tan obstinado en derrotarle como Mourinho. Al Sargento Mou no lo llevaron para otra cosa que no sea ganar y el portugués ha sacado resultados. Cuando los aguanta (como contra el Milan) o cuando los va a buscar (como contra el Bologna), a Mou le han salido las cosas. Los más líricos verán en su juego una piedra para la retina, los prácticos sabrán que solo el resultado da premios. Ha pensado en el duelo ante el Manchester desde hace dos meses y es difícil apostar en su contra, aunque en su adversario juegue Cristiano Ronaldo. Mou contraataca con Ibrahimovic. Nada más peligroso que un jugador que se crea subestimado por el mundo.

ATLÉTICO DE MADRID VS PORTO

El Atlético de Madrid creyó en el cambio de técnico y con Abel Resino al frente quiere meterse a cuartos de final. Un motivador que Arrigo Sacchi compara con Luis Aragonés, Resino no ha tenido suficiente tiempo para corregir errores que trascienden al técnico en turno y caen mas en la calidad del futbolista.

El Porto tendrá que lidiar con un motivado Agüero y la recuperada confianza de Forlán. Para eso cuentan con la recuperación de Lucho González y su compatriota Lisandro López, galardonado recientemente como el mejor jugador del club en 2008.

Givanildo Vieira de Souza, no les sonará mucho ni antes ni después de esta serie, pero cuando todo termine muchos conocerán al “Increíble Hulk”, delantero brasileño de 22 años que inició su carrera hace tres temporadas en Japón. Un monstruo que va a asustar a la defensa del Atlético, que no es monstruosa pero parece de cuento de miedo.

ARSENAL VS ROMA

Al Arsenal le ha costado mucho superar el trauma de la ausencia de Cesc Fábregas. La recuperación de Eduardo solo fue un chispazo de alegría que no les sirve para esta instancia en la Champions. La Roma solo tiene una derrota en sus últimos ocho partidos en la Serie A y aparenta pasar por su mejor momento. Los de Spalleti han quedado eliminados en Inglaterra en sus ultimas dos apariciones de Champions. No habrá tercera seguida.