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Vicente Padilla dijo que él nunca previó que esta temporada resultara del modo que ha resultado. Fue soltado por los Rangers de Texas en agosto y destrozado por algunos de sus ex compañeros de equipo al salir. Fue recogido por los Dodgers, que lo contrataron por una parte prorrateada del mínimo de las grandes ligas --aproximadamente $100,000. En su primer día en Dogers Stadium fue bombardeado con preguntas sobre su reputación como un cazador de cabezas.

El martes, Padilla fue nombrado el lanzador abridor de los Dodgers para el tercer juego de la serie de división de la Liga Nacional. Las noticias vinieron como una sorpresa, incluso para Padilla. Mirando el locker desocupado de Chad Billingsley, Padilla dijo: “Pensaba que iban a darle la oportunidad. Ha estado aquí todo el año.”

Padilla no es el único entre las adquisiciones de bajo presupuesto de mediados de temporada del general manager Ned Colletti que parecen tener un papel prominente para los Dodgers en los play offs. George Sherrill, adquirido de Baltimore, repondrá al cerrador Jonathan Broxton. Ronnie Belliard abrirá en segunda base, Jon Garland será parte del equipo como un relevista y Jim Thome hará el club como bateador emergente, probablemente.

“Pienso que estamos un poco más profundos de lo que éramos hace un año”, dijo Colletti. Pero no más pobres. De los $1.9 millones de sueldo de Belliard, los Dodgers están pagando solamente aproximadamente $300,000. El sueldo entero de $7.25 millones está siendo pagado por los Arizona Diamondbacks. Los Dodgers están pagando solamente
$1 millón de su $13 millones de sueldo a Thome. Los Medias Blancas de Chicago están pagando el resto.

“Pienso que Ned tiene un sentido de lo que tiene que ser hecho”, dijo el manager Joe Torre. “No necesita ser una cosa de éxito de taquillas.” Que Colletti haya llevado a cabo todo eso no era una sorpresa para la mayoría. Hizo algo similar la pasada temporada, añadiendo a Manny Ramírez y Casey Blake al roster de los Dodgers sin añadir a su nómina.

La verdadera sorpresa era cómo Padilla y Belliard aparecieron como jugadores claves. Padilla fue puesto sobre exenciones por Texas en junio, pero los Dodgers no hicieron ningún movimiento en ese tiempo, cuando ellos estaban concientes que era conocido en los círculos del béisbol como un mal compañero de equipo. Solamente cuando Hiroki Kuroda fue golpeado por un golpe directo en la cabeza que decidieron que era digno del riesgo.

Padilla se fue con 4-0 con un promedio de 3.20 en carreras limpias en ocho juegos de temporada regular, incluyendo siete inicios, con los Dodgers. Belliard podría haber sido una sorpresa hasta más grande. “Cuando lo conseguimos de Washington, no sabíamos cuánto íbamos a usarlo”, dijo Torre. “No sabíamos dónde íbamos a usarlo.”

Torre encontró un lugar para él en segunda base para relevar a un Orlando Hudson fatigado. Belliard resultó ser más que un relevo a corto plazo, cuando bateó .351 con cinco cuadrangulares y 17 carreras empujadas en 24 juegos con los Dodgers.

Belliard dijo que, de la misma manera que Padilla, estaba sorprendido por cuánto tiempo Torre lo puso a jugar. “Sabía que había algunos tipos que necesitaban un día de descanso”, dijo. “Pensaba que jugaría un poco en segunda, un poco en tercera, hacer un poco de bateador emergente.”