Jorge Eduardo Arellano
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PANAMÁ / AP
Los equipos más modestos en la Concacaf comienzan hoy su carrera en las eliminatorias a la Copa Mundial de Sudáfrica del 2010, una primera fase que El Salvador disputará con cierta incomodidad y que está obligado a superar.

Diez partidos de ida se jugarán en la jornada de la primera ronda de las eliminatorias, con tres representantes de Centroamérica y 17 del Caribe en acción. El proceso abrió el sábado con el punto arrancado por Islas Caimán al empatar 1-1 en casa de Bermuda.

A El Salvador, que del lote es el mejor ubicado en el escalafón de la FIFA (135) y con dos viajes a mundiales (México '70 y España '82), no le quedó otra que disputar la primera ronda en medio del puñado de islas caribeñas.

El cuadro centroamericano recibe en su estadio Cuscatlán a la pequeña isla británica de Anguila (198).

El ganador de esta serie se medirá a Panamá, actual subcampeón de la Uncaf y que ha venido escalando en los últimos años. Los canaleros dejaron en el camino a los salvadoreños en la anterior eliminatoria, y accedieron por primera vez a la ronda final.

Nicaragua chocará en la fecha con el visitante Antillas Holandesas, mientras que Puerto Rico recibe a República Dominicana, dos islas con más pasión por el béisbol.

Los otros encuentros son: Aruba-Antigua y Barbuda, Belice-San Kitts y Nevis, Bahamas-Islas Vírgenes Británicas, Granada-Islas Vírgenes Estadounidenses, Montserrat-Suriname, Dominica-Barbados e Islas Turcas y Caicos-Santa Lucía. Los choques de vuelta se disputará el 26 de marzo.

Los ganadores pasan a la segunda fase, en la que se suman los 13 equipos clasificados directamente a esta instancia y que incluye a los pesos pesados de la zona, México y Estados Unidos. Esta ronda incluye 12 series, con duelos de ida y vuelta a disputarse en junio.

México jugará con el triunfador en serie de Belice-San Kitts y Nevis, Estados Unidos ante el vencedor de Dominica-Barbados, mientras que Guatemala espera al victorioso del enfrentamiento entre Islas Turcas y Caicos-Santa Lucía.

De la serie Nicaragua-Antillas Holandesas saldrá el rival de Haití, mientras que el ganador del choque entre Puerto Rico y Dominicana se las verá con Honduras, que junto a Costa Rica luce entre los rivales más fuertes por Centroamérica. Los ticos esperan al vencedor de la serie entre Islas Vírgenes Estadounidenses-Granada.

Trinidad y Tobago, que acompañó a Costa Rica, Estados Unidos y México en el pasado mundial de Alemania 2006, se mide en segunda ronda al vencedor de la serie entre Bermuda e Islas Caimán.

Los ganadores avanzan a una tercera ronda que se disputará entre el 20 de agosto y 19 de noviembre con un formato de tres grupos de cuatro equipos.

Y los dos mejores de cada uno de las tres llaves avanzarán al hexagonal final, todos contra todos. La Concacaf tiene derecho a tres plazas directas al mundial y el cuarto deberá jugar un repechaje contra el quinto mejor equipo de Sudamérica.