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La empresa familiar de origen alemán, Ritter Sport, con 101 años de existencia y una de las principales productoras de chocolates en Europa, tiene presencia en Nicaragua desde los años 90. En la actualidad trabaja con más de 4,200 pequeños productores de cacao, organizados en cooperativas, a quienes el año pasado compraron 690 toneladas de la fruta, dijo Manfred Günkel, gerente general de la compañía en este país.

Nicaragua fue elegida por Ritter Sport para instalar su oficina regional en Centroamérica, y es donde producen y compran cacao para elaborar en Alemania de las mejores tablas de chocolates de Europa.

La empresa anunció la semana pasada que invertirá US$25 millones en Nicaragua para promover la producción y exportación de cacao, un cultivo que Günkel consideró estratégico.

¿Cuáles son las perspectivas de la producción de cacao en Nicaragua?

El cacao tiene un gran potencial en Nicaragua. Por las condiciones climáticas del país. Se puede sembrar en el trópico húmedo, como es nuestro caso, y en el trópico seco también se puede establecer el cultivo con riego.

Además, el cacao es un excelente sustituto para cultivos como el café, donde por ejemplo ya hay dificultades agroclimáticas para su producción. El cacao es un rubro que se combina muy bien con sistemas agroforestales y ayuda a crear microclimas, mitigando así los cambios climáticos bruscos. Entonces, podríamos decir que el cacao es un cultivo estratégico, no solo a nivel nacional, sino mundial, que crea mejores condiciones ambientales.

¿Por qué Ritter Sport decide invertir en Nicaragua y no en otro país?

Porque en Nicaragua existe muy buena calidad de cacao. Ya existe (en el país) el recurso humano preparado para manejar la calidad. Ritter Sport viene invirtiendo desde hace años en el capital humano para sacar un buen cacao. Además que una de las dos propietarias de la empresa familiar Ritter Sport, llegó hace años a Nicaragua, en los 90, a apoyar con proyectos productivos sociales a una cooperativa cacaotera en Waslala, que fue Cacao Nica, en aquel tiempo. Y de allí se originó un vínculo con el país y sus productores. Relación que después se fue ampliando en una segunda fase con la cooperación alemana y con Addac (Asociación para la Diversificación y el Desarrollo Agrícola Comunal) se amplió la iniciativa de promover el rubro de cacao.

¿Cómo creció la labor de Ritter Sport en Nicaragua?

Ha sido a través de una iniciativa con la cooperación alemana y Addac en Matagalpa, promoviendo el rubro de cacao con otras cooperativas, organizándolas. Entonces, se vinieron creando los vínculos. Además, se apoya a las cooperativas con fondos de Ritter Sport y en esa segunda fase, por decirlo así, logramos coordinar acciones de trabajo con las cooperativas nicaragüenses. Ya en la tercera fase fue el establecimiento de Ritter Sport como empresa en Nicaragua.

¿Este proyecto es el más grande que han planificado o existen otros de igual magnitud?

Este es el más grande. Pero en sí, lo que deseamos es vincular a la población. Es decir, no solo producirlo, sino que comprarles a los productores toda su producción, porque la demanda en Alemania es alta.

¿Qué cooperativas trabajan en la actualidad con Ritter Sport?

Trabajamos con 15 cooperativas, dos asociaciones, que agrupan aproximadamente a 4,200 pequeños productores.

¿Cuánto cacao compra Ritter Sport a los productores con los que trabaja?

El año pasado fue la compra más grande, logramos comprarles a los productores 690 toneladas. Este año (2013) esperamos un crecimiento. Creemos que podremos comprar unas 850 toneladas. Año con año vamos creciendo.

¿En exportaciones de cacao como está Nicaragua?

Nicaragua produce alrededor de 3,000 toneladas de cacao, unas se van a El Salvador, otras a Guatemala, como cacao tradicional, sin fermentar, sin buena calidad. Lo que nosotros compramos es de muy alta calidad, porque hemos capacitado a los productores que trabajan con nosotros. Además, que a estos productores les pagamos un sobreprecio de un 40% sobre la bolsa de cacao, por la calidad. Aunque esto varía en dependencia del mercado. Pero, además, no es un precio que se paga solo por la calidad, sino porque sabemos que es un beneficio que va directo al productor, sin intermediarios. Desde la tabla de chocolate hasta las manos de los productores organizados en cooperativas y en puntos de acopios centralizados.

¿La inversión de Ritter Sport en capacitación a los productores que trabajan con ustedes, a cuánto asciende?

Ritter Sport invierte en capacitación unos US$50,000 anuales, solamente en capacitación. Eso se traduce en constantes visitas a las cooperativas, para ver dónde están los problemas, cómo podemos mejorar, haciendo talleres, intercambios. También en este sentido el trabajo consiste en vincular a las cooperativas unas con otras para que se transfieran experiencias y aprendan mutuamente.

¿Tienen alguna estrategia para trabajar en conjunto con actores vinculados a la cadena productiva de cacao?

Estamos coordinando algunas acciones con gobiernos locales y con el IDR (Instituto de Desarrollo Rural), además somos parte de la mesa de cacao de Nicaragua y nos involucramos en la creación de políticas de fomento. Por ejemplo, en este momento que el Gobierno tiene bastante interés en promover la producción de cacao y que están gestionando fondos con el FIDA (Fondo Internacional de Desarrollo Agrícola) y con el BID (Banco Interamericano de Desarrollo), nosotros apoyamos esa labor.

¿Quién es?

Manfred Günkel es ingeniero agrónomo de profesión, con una especialidad en economía agrícola y una maestría en agroforestía. De madre nicaragüense y padre alemán, nacido en Alemania, llegó a Nicaragua a los 8 años.

Trabajó mucho tiempo con la cooperación alemana en Nicaragua, en la promoción de sistemas agroforestales y producción de cacao y café. Dirigió el proyecto de alianza entre Ritter Sport y la Asociación para la Diversificación y el Desarrollo Agrícola Comunal, en la promoción de la producción de cacao. Y desde marzo del 2012 trabaja como gerente general de la oficina de Ritter Sport en Nicaragua.