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Pese a la caída de los precios de las materias primas en el mercado internacional, entre ellos el petróleo, el etanol continúa siendo rentable y de momento no se tiene previsto un impacto en sus exportaciones, dijo Mario Amador, director ejecutivo del Comité Nacional de Productores de Azúcar, CNPA.

El sector azucarero ya comenzó a sentir el impacto de la crisis financiera internacional, por la baja en el precio del azúcar, que de 17 dólares por quintal que llegó a costar el año pasado bajó hasta los 10.80 dólares.

Esta baja hizo que los azucareros cambiaran sus estimaciones en el monto de generación de divisas para la cosecha 2008-2009 de 100 a 80 millones de dólares.

La industria azucarera tiene un sistema de producción que le permite, en caso de precios bajos del azúcar, destinar mayor producción al etanol en vez del endulzante, para evitar una reducción en los ingresos.

La caída en el precio del petróleo podría hacer menos rentable la producción de etanol, pero según Amador, el valor del crudo aún no es tan bajo como para llegar a afectar la producción de etanol.

Recordó que la fábrica de etanol en el país comenzó cuando el petróleo en el mercado internacional estaba entre 40 ó 50 dólares el barril, por debajo de lo que cuesta actualmente, y las ventas al exterior iniciaron hace dos años, cuando el barril de petróleo valía 45 dólares.

Explicó además que todo el comercio internacional opera por contratos de futuro, con precios anteriores a los actuales, lo que haría que aunque el próximo año el petróleo bajara mucho, el etanol se vendería al precio pactado con anterioridad.

Mercado cautivo
El director ejecutivo del CNPA señaló que el etanol tiene un mercado cautivo debido a las regulaciones ambientales, ya que algunos países exigen mezclarlo con la gasolina para reducir la contaminación.

Las regulaciones de algunos países obligan a hacer una mezcla de 10 por ciento de etanol en la gasolina, para reducir la contaminación ambiental por el humo de los vehículos.

Sin embargo, reconoció que si el precio del petróleo llegara a niveles demasiado bajos, haría que el etanol dejara de ser rentable, pero no precisó el precio de hasta cuánto tendría que bajar el crudo para que eso sucediera.

Lo anterior se debe a que si el precio del petróleo sigue bajando, el valor del etanol también continuaría reduciéndose.

Los ingenios realizan millonarias inversiones en plantas productoras de etanol. El Ingenio San Antonio tiene operando una y pronto entrarán en la producción del alcohol deshidratado los otros tres ingenios del país.

Amador explicó que para el ciclo 2008-2009 se destinarán unos 2 millones de quintales de azúcar a la producción de etanol y cada quintal permite producir 26 litros del alcohol combustible, lo que significa entre 40 y 50 millones de litros obtenidos de los 2 millones de quintales de azúcar.

El año pasado la industria azucarera produjo unos 30 millones de litros de etanol, los que se exportaron a Europa.

La producción de azúcar llegará este año a los 11 millones 700 mil quintales, pero según Amador, se trata de una proyección conservadora, por lo que cree que la cantidad podría elevarse hasta los 12 millones de quintales.

El crecimiento de la producción de azúcar en la cosecha entrante será de más del 11 por ciento, ya que la anterior disminuyó con respecto a lo que se había proyectado, por efecto de las excesivas lluvias.