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En la industria turística, los vuelos chárter han adquirido un importante peso en el desarrollo de esta actividad, permitiendo al país captar en los últimos 20 años un total de US$34.1 millones en concepto de divisas, según datos del sector.
Desde 1994, cuando se realizó el primer vuelo desde Canadá, han aterrizado en el país 250 aeronaves, las cuales han traído consigo 61,154 turistas. En promedio se hacen 12 vuelos en cada temporada que inicia en diciembre y concluye en marzo, explicó el empresario Raúl Calvet, de la agencia Turismo & Marketing. En cada temporada se generan unos 455 empleos de forma directa.

El 4 de enero de 1994 la historia del turismo en Nicaragua tomó un giro diferente. La llegada del primer vuelo chárter al país fue la pauta de grandes cambios para el turismo de la época, una actividad que a la fecha ha dejado ingresos por US$34.1 millones, según estimaciones del sector.

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En el transcurso de estos 20 años han descendido en el país aproximadamente 250 vuelos chárter con 61,154 turistas a bordo, calculó el gerente general de la empresa Turismo & Marketing, Raúl Calvet.

Un vuelo chárter es aquel que no se comercializa por los canales habituales de venta, sino que las reservaciones se hacen a través de las coordinaciones entre una empresa turoperadora nacional y otra extranjera.

Los gastos que realizaron los turistas más los pagos que efectúa la línea aérea al usar el Aeropuerto Internacional “Augusto C. Sandino”, las tarjetas de turismo, los gastos en el hotel y las excursiones que realizan los visitantes durante su estadía suman los US$34.1 millones que fueron generados en concepto de divisas por esta actividad.

“O sea que los chárter dejan al país un promedio de US$1.7 millones cada temporada”, señaló Calvet.

La historia de los vuelos chárter en el país está ligada a la idea que en la década de los noventa tuvo el empresario Calvet, a través de una alianza con la gerencia del Hotel Barceló Montelimar para traer este tipo de vuelos al país.

Los operadores de vuelos chárter tienen mucha más flexibilidad que los de vuelos regulares.

El operador de un vuelo chárter puede cambiar los itinerarios o cancelar el vuelo, aunque sea demasiado tarde para que los pasajeros encuentren una solución alternativa.

La iniciativa de estos empresarios contribuyó a poner a Nicaragua en el mapa para potenciar el turismo en medio de la incertidumbre que se vivió a principios de los años noventa, luego de 15 años de conflictos que dejaron una imagen de inseguridad por la guerra.

Hicieron la prueba

La primera prueba fue el 7 de diciembre de 1993. Los creadores y gestores de esta idea, en un vuelo especial, trajeron gratis a Nicaragua a más de 140 agentes de viajes de Canadá, “que no daban crédito” a las bellezas del país en materia turística, manifestó Calvet.

Después de varias negociaciones con diferentes empresas finalmente llegaron a un acuerdo con Royal Air, la primera empresa con quienes acordaron traer oficialmente al primer grupo de turistas al país.

“Por el éxito obtenido se inició la temporada de chárter oficialmente el 4 de enero (del año) siguiente, (que ha continuado) ininterrumpidamente hasta la fecha”, señaló el empresario.

La idea, desde entonces, fue creciendo y otras empresas retomaron el modelo en alianza con agencias de viajes internacionales.

La temporada de los vuelos chárter en Nicaragua inicia entre el 15 y 25 de diciembre de cada año y finaliza en la segunda semana de marzo siguiente.

Para la temporada 2013-2014 esperan que lleguen al país un promedio de 12 vuelos chárter con 1,380 turistas, manifestó Iris Narváez, supervisora de la Operación Chárter en Turismo & Marketing.

En lo que va de esta temporada han llegado 560 turistas que decidieron vacacionar en el país, según registros del sector.

En la actualidad la aerolínea Air Transat, con sede en Montreal, Canadá, opera los vuelos chárter que llegan al país. La compañía, que transporta 2.5 millones de pasajeros al año, atiende a su vez 95 destinos en 25 países.

Nolitours y Tour Mont-Royal, las principales empresas mayoristas de Canadá, son las agencias aliadas en la promoción del turismo nicaragüense. “En algunos años también se trajeron vuelos de Toronto”, dijo Calvet.

El mercado que viene de Montreal, Canadá, busca mayormente opciones con destinos de playa, hotel todo incluido y precios módicos, señala el experto.

Hay otros mercados como los de Toronto —la ciudad más grande de Canadá— y Vancouver —ubicada en la costa pacífica— que buscan destinos de aventura, cultura, hoteles especializados y viajes individuales, para hacerlo en grupos de amigos o en familia.

Este mercado, sin embargo, no ha podido desarrollarse por la falta de vuelos directos, o con pocas escalas, y por la falta de empresas que quieran promocionar el destino Nicaragua.

“Pero tampoco tiene nada de negativo el tráfico de chárter, pues los pasajeros llegan y, si bien se hospedan en Montelimar únicamente, salen por lo menos dos a cuatro veces durante la semana para conocer otros lugares del país”, reconoce el empresario.

Aterrizan los lunes

Los lunes de cada semana el avión aterriza en el Aeropuerto Internacional “Augusto C. Sandino”, de donde salen los turistas al hotel Barceló Montelimar, detalló Narváez.

“Aquí el turista solo gasta en excursiones, ya que viajan en modalidad todo incluido; sus gastos podrán ser en las excursiones y en lo que compran directo en el mercado. Un turista compra alrededor de 2 excursiones como mínimo, así que puede gastar US$150”, dijo Narváez.

Masaya, las ciudades coloniales de Granada y León, el volcán Mombacho, la Isla de Ometepe o el Cerro Negro son algunos de los destinos que gustan a este tipo de turistas que en su mayoría son personas de clase media.

Los turistas que han llegado al país en estos 20 años han invertido US$6.2 millones en las excursiones que decidieron tomar.

"Son 455 personas que trabajan directamente en la operación chárter entre los empleados de la empresa, los guías, los proveedores de servicios".

Raúl Calvet

Turismo & Marketing