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Por mucho tiempo la plata ha sido vista con menor interés que el oro. Sin embargo, la plata tiene un alto potencial, al igual que el oro y el platino, históricamente han sido llamados metales preciosos. 

Pero en la actualidad, debido a sus múltiples usos en diferentes industrias como la química, electrónica y metalúrgica, la plata es mucho más que un metal precioso, asegura Sergio Javier Murillo, secretario de la junta directiva de la Cámara Minera de Nicaragua (Caminic).  

De acuerdo con Murillo, la plata se utiliza para fotografía, preservación de alimentos, fabricación de cosméticos, purificación de agua, elaboración de vidrio, protector antioxidante, almacenamiento de energía en baterías de larga duración, e incluso para  tratamiento facial. 

¿Qué tanto peso tiene la extracción de plata en Nicaragua?

Es importante mencionar que en Nicaragua no existen minas de plata. La plata que se produce está unida a los metales que acompañan las vetas de oro. En el proceso de fabricación de un lingote o bullion, se desprenden diversos metales que son menos densos que el oro, como la plata. La plata se separa para garantizar la pureza del oro. 

Nicaragua exporta plata y oro. Como la demanda de la plata para fines industriales se ha incrementado, muchos analistas estiman que la plata recuperará considerablemente su precio internacional en la siguiente década. 

En ese sentido, tenemos una oportunidad valiosa que debemos aprovechar. No en vano, The Silver Institute, organización que agrupa a las principales empresas productoras de plata del mundo, la considera “un metal indispensable”. 

Los socios de la Cámara Minera de Nicaragua, dentro de nuestro enfoque de minería para todos, consideramos que los metales y minerales pueden ayudarnos a resolver grandes retos como la producción de energía limpia proveniente de recursos renovables para reducir el consumo de combustibles fósiles. 

¿Cuánta plata se extrae en el país?

De acuerdo al estudio Análisis de la actividad minera en Nicaragua, elaborado por Copades, En 2016 se produjeron 681.7 mil onzas troy de plata. 

Según The Silver Institute, en 2016, México fue el principal productor de plata del mundo, con 186.2 millones de onzas, seguido de Perú (147.7), China (112.4), Chile (48,1) y Rusia (46,6). Solo los tres primeros países extraen casi la mitad de la plata mundial.

¿Cuánto se exporta en volumen y en dinero?

El valor de las exportaciones de plata totalizó US$11.9 millones en 2016. Como mencionamos anteriormente, el oro y la plata son los principales productos metálicos en Nicaragua.

El estudio Análisis de la actividad minera en Nicaragua indica que por cada dólar producido por la minería metálica, se quedan 66 centavos en el mercado en forma de insumos nacionales, pago de remuneraciones, pago de impuestos e ingreso mixto de productores artesanales de oro. 

¿Cuál es la superficie en concesión para la extracción de este metal?

En vista que la producción y exportación de plata está ligada a la producción de oro, la plata se extrae en las mismas concesiones de las operaciones metálicas.

En los últimos 10 años el área concesionada ha tenido una tendencia a la baja. En 2007 habían 14,267 kilómetros cuadrados, actualmente existen 9,741.

Las concesiones mineras otorgadas suman 9,741 kilómetros cuadrados, que equivalen al 7.5 por ciento de la superficie del país. De lo concesionado, 9,096 kilómetros cuadrados corresponden a minería metálica y solo en 359 kilómetros se desarrollan trabajos de explotación minera metálica. 

De esta área, solamente 18 kilómetros corresponden al área efectiva en explotación, es decir, la superficie que ocupa infraestructura como carreteras, edificios, canteras, tajos, molinos, bodegas, talleres, viviendas, etc. 

¿Cuántas empresas están trabajando en esto?

Nuestros socios que se dedican a esta actividad son B2Gold y Hemco. Así como los tres planteles exclusivos para minería artesanal, Vesmisa, La Curva y Plantel Los Ángeles, que forman parte del modelo de ordenamiento y desarrollo de la minería artesanal. 

¿En qué parte del país se extrae?

La plata se extrae y procesa en las minas El Limón, La Libertad y Bonanza. Dos de los planteles para minería artesanal, Vesmisa y La Curva, están en Bonanza; y Plantel Los Ángeles se encuentra en La Libertad.  También se toman en cuenta las áreas donde se encuentra minería artesanal como son Siuna, Rosita, Santo Domingo, La Libertad, Bonanza, Villanueva y Mina La India. 

Además del oro y plata, ¿qué otros metales se extraen?

De acuerdo a Copades, el valor de las exportaciones de otros minerales fue de US$3.2 millones en 2016. Estos son los subproductos como cobre, zinc y plomo. 

¿Los precios de la plata en el mercado internacional han subido o han bajado?

El precio internacional de la plata ha tenido un crecimiento cercano al 9 por ciento desde inicios del 2017. En el último año, ha oscilado entre US$15 y US$20. Como la plata tiene una demanda mayor por sus aplicaciones industriales, algunos especialistas señalan que en 2019 podría valer hasta US$50 la onza troy de plata. 

De acuerdo a The Silver Institute, en el 2000, el 30 por ciento de la producción mundial de la plata era demandada para uso industrial. Para 2012, el porcentaje había llegado hasta 50 y las previsiones del instituto indican que en el 2020, el 80 por ciento de la producción será para uso industrial. 

Así como el oro es utilizado en joyería y para componentes electrónicos ¿qué otros usos se le da a la plata?

Las propiedades físicas de la plata, como son ductilidad, conductividad y maleabilidad hacen que uso industrial aumente cada año. La plata fue un metal decisivo para la invención de la fotografía. Los haluros de plata permitieron que la luz captada por una cámara fotográfica pudiera imprimirse en papel. Con el auge de la tecnología fotográfica, se disparó la demanda de plata a principios del siglo pasado. 

La plata es conocida por su resistencia a la corrosión y se usa en aleaciones con otros metales como el plomo para recubrir vehículos aeroespaciales y reactores de energía. 

También es utilizada en medicina por su acción antibacteriana, porque bloquea el crecimiento de bacterias y gérmenes. Otros metales preciosos tienen la misma función pero son más caros de extraer y procesar. Asimismo, los astronautas utilizan plata ionizada para purificar agua en lugar de cloro. 

La industria odontológica utiliza amalgamas de plata para restaurar y proteger la dentadura. Los nitratos de plata son útiles para corregir verrugas y granos de la piel. 

En la industria electrónica, la plata se encuentra presente en los discos compactos. Una fina capa de plata protege del óxido, ayuda a reflejar la luz y prolonga la vida útil del disco. 

Además, la plata también es ocupada para fabricar paneles solares. Un panel solar común utiliza unos 20 gramos de plata, en tanto un teléfono móvil contiene alrededor de entre 200 y 300 gramos de plata; y un ordenador portátil contiene de 750 miligramos a 1,250 miligramos. 

Recientemente, un grupo de científicos crearon pantallas hechas con grafeno y plata que son más resistentes y baratas que otras. Este material sintético se llama Gorilla Glass. La mayoría de las pantallas táctiles están hechas de óxido de indio y estaño. Sin embargo, el indio es un metal poco común y caro. 

Es probable que el próximo teléfono o Tablet que adquieran tengan plata proveniente de las minas de B2Gold, Bonanza o un plantel de minería artesanal como Plantel Los Ángeles. 

El Gorilla Glass posee las mismas propiedades conductoras de electricidad flexibilidad que los otros materiales usados hasta el momento. Esto muestra el futuro de la plata en la búsqueda de mejores soluciones tecnológicas a menor costo.