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Los empresarios centroamericanos también deben ser capacitados, dice Seok Hwa Hong mientras conversamos en su oficina en Managua sobre detalles del Tratado de Libre Comercio recién suscrito entre Corea del Sur y Centroamérica.

Los empresarios necesitan desarrollar “una visión más positiva del nuevo mercado asiático”, explica el embajador, y añade que Corea quiere contribuir a la tecnificación de los países centroamericanos porque la competitividad de los productos en el mercado internacional depende mucho del aumento de la calidad y la reducción del precio, y en esto la innovación tecnológica es clave. La necesidad de capacitar o formar mejores técnicos, se percibe en las dificultades que tienen empresas coreanas de textiles en la zona franca de Nicaragua, para conseguir trabajadores con la formación adecuada.

Es un tema de primer orden, dice el diplomático, quien prevé que el TLC Corea – Centroamérica genere pronto en Nicaragua un aumento de las inversiones de empresas coreanas en energía renovable, construcción e infraestructura.

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¿Cuándo empieza a funcionar este Tratado de Libre Comercio?

El TLC entre Corea y los cinco países centroamericanos fue firmado el 21 de febrero de este año en Seúl. Esperamos que sea la base de la cooperación económica y social entre ambas partes, como el primer TLC firmado entre Centroamérica y un país asiático. Creo que entrará en vigor este año, después de la aprobación de los parlamentos de los países firmantes. Espero el apoyo del Gobierno y la Asamblea Nacional de Nicaragua, para que se dé una pronta aprobación del TLC y este pueda entrar en vigor dentro del primer semestre del presente año. 

Los países centroamericanos pueden exportar a Corea del Sur el café y el azúcar sin gravamen inmediatamente, los bananos en cinco años y las piñas y mangos en siete años.

¿Qué puede esperar Nicaragua de Corea?

Actualmente, el nivel del comercio e inversión entre Corea y Centroamérica es muy bajo. El monto del comercio bilateral entre Corea y Nicaragua apenas llega a 130 millones de dólares anuales. Las grandes empresas coreanas todavía no tienen tanto interés en el mercado centroamericano. Las pymes muestran su interés, sin embargo, tienen dificultad para entrar en el mercado centroamericano, porque no cuentan con la información ni el conocimiento suficiente. Los países centroamericanos, a pesar de sus esfuerzos en alcanzar la integración económica y el desarrollo, han limitado el comercio al mercado estadounidense o a los países europeos. En ese sentido, este TLC puede ser una buena oportunidad para ampliar y diversificar el mercado. A su vez, Corea podría servir como plataforma para que la región pueda ingresar, con mayor facilidad, a otros mercados asiáticos. 

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¿Qué es lo diferente de este TLC entre la República de Corea y Centroamérica, en comparación con otros tratados comerciales?

La negociación de este TLC inició en el año 2015 y tuvieron siete reuniones ordinarias y dos reuniones extraordinarias. La negociación finalizó en dos años y ocho meses, lo cual es un tiempo relativamente corto. Eso muestra la fuerte voluntad de la cooperación económica entre ambas partes. Corea y los cinco países centroamericanos acordaron una tasa de liberalización final superior al 95% para los principales artículos de exportación de cada país, lo cual representa una liberalización de alto nivel para el comercio y las inversiones. Con Guatemala, no pudimos lograr el acuerdo, sin embargo, esperamos que Guatemala pueda unirse a este TLC pronto.

El monto del comercio bilateral entre Corea y Nicaragua apenas llega a 130 millones de dólares anuales.

En Nicaragua, hay inversiones coreanas en zona franca desde hace varios años. ¿Qué otro tipo de inversiones pueden llegar ahora?

Cuando este TLC entre en vigor, este año, las empresas coreanas ampliarán las inversiones en sectores competitivos, como energía renovable, construcción e infraestructura. Por ejemplo, una empresa coreana, “Astro Nicaragua”, amplió sus inversiones a la producción de cartones y al sector agrícola, exitosamente. Además, las buenas condiciones de seguridad, la política y la economía estable de Nicaragua son factores positivos para atraer a más inversionistas coreanos.

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Si lo comparamos con otros modelos de TLC, ¿qué diferencias resaltaría usted de este con Corea?

Corea firmó el TLC con los países norteamericanos, los Estados Unidos y Canadá, y con los países sudamericanos, Chile, Perú, Colombia. Este TLC con los países centroamericanos funcionaría como un puente estratégico, que conecta América del Norte y América del Sur. Actualmente, las empresas coreanas de textiles importan los hilos y telas desde Corea u otros países de Asia del Este y con esos materiales hacen los productos textiles de alta calidad en los países centroamericanos. En el futuro, las empresas coreanas que inviertan en Centroamérica podrán exportar sus productos competitivos a los mercados de los EE.UU. o de Europa y de esa manera, podrán contribuir al desarrollo económico de la región.

Corea firmó el TLC con los países norteamericanos, los Estados Unidos y Canadá, y con los países sudamericanos, Chile, Perú, Colombia.

La industrialización propicia un crecimiento más rápido de las economías. ¿Cómo lo ha logrado su país?

Corea logró la industrialización a través del Plan de Desarrollo Económico, implementado desde principios de los años 60. En la etapa inicial, estuvo enfocado en los productos textiles, en la madera y en la elaboración de pelucas, utilizando una tecnología básica. Después se desarrolló la industria pesada y la industria química, y así, Corea logró convertirse en líder en los sectores de alta tecnología, como la construcción naval, automotores, computadoras, telecomunicación, celulares y semiconductores. Para tener la competitividad de los productos en el mercado internacional, lo más importante es mejorar la calidad y bajar el precio, para lo cual se necesita la innovación en la tecnología. Corea pudo lograr el desarrollo de alta tecnología, gracias a la cooperación y al trabajo conjunto de los sectores público, industrial y académico, por lo que la formación técnica y académica juega un papel clave para alcanzar el desarrollo.

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En Nicaragua solo se producen partes para autos, que son exportadas a México. ¿Qué hace falta para que en Nicaragua se pueda instalar una industria que ensamble automóviles?

Para fabricar un vehículo, se necesitan más de 150 partes. Por lo tanto, las empresas coreanas automovilísticas, que tienen las fábricas en los Estados Unidos o en México, se instalaron en esos países acompañadas por más de 20 empresas subcontratistas. Para instalar una línea de fábrica de un vehículo, es necesario instalar varias empresas relacionadas. Por lo tanto, para atraer a las inversiones de este sector, en Nicaragua se necesita desarrollar las industrias relacionadas y también aplicar políticas adecuadas para promover las inversiones, tales como beneficios fiscales y bajo costo del servicio de electricidad.

Supongo que la industrialización de Corea ha significado una mayor urbanización, ¿Cuál es hoy la relación porcentual entre los sectores urbano y rural?

En Corea, al iniciar el proceso de industrialización, en los años 60, aumentó repentinamente la urbanización. El estándar de urbanización puede variar según el punto de vista, pero la mayoría define que la urbanización es establecer una ciudad, con las instalaciones convenientes para la vida cotidiana de los ciudadanos, tales como la vivienda, transporte, seguridad, bienestar y medio ambiente. En ese sentido, el 92% de Corea está urbanizado. La urbanización repentina contribuyó a aumentar los recursos humanos altamente capacitados y la demanda de los productos de la alta tecnología.

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Para desarrollar el sector industrial, ¿cuál debería ser la estrategia de formación del capital humano?

Para lograr el desarrollo económico, es importante crear los recursos humanos con capacidades. En ese sentido, el Gobierno de Corea ha apoyado en Nicaragua el proyecto de remodelación de los centros de Inatec y de formación a los docentes, desde el año 2008. Además, desde el año pasado, propusimos la estrategia de cooperación entre el sector industrial y el educativo, a través del Programa de Intercambio de Conocimientos de Corea (KSP). También, creo que sería buena idea adoptar el sistema de certificación para los docentes técnicos, el cual Corea ha implementado desde los años 70 hasta hoy. Actualmente, las empresas coreanas de textiles en zona franca tienen dificultad de emplear a trabajadores que cuenten con la debida capacitación o formación técnica. Aunque las empresas capacitan a sus trabajadores, los trabajadores no se quedan mucho tiempo en la misma empresa. En este sentido, Inatec debe ofrecer la formación técnica en las áreas necesarias para las empresas, y las empresas, a su vez, deben proporcionar 
a sus trabajadores las condiciones necesarias de bienestar para el desempeño de sus labores, como, un mejor salario, con el fin de lograr la permanencia de los trabajadores en sus empresas. Cuando se promueva más el comercio e inversión entre ambas partes, a través de este TLC, Corea podría contribuir a la tecnificación de los países centroamericanos, mediante la capacitación a técnicos y empresarios, y con la introducción de nueva maquinaria y equipos que le permitan a la región mejorar su nivel de producción.

¿Qué productos protegió Corea en este tratado con Centroamérica?

Corea y los cinco países centroamericanos acordaron excluir algunos productos delicados para las concesiones. En el caso de Corea, excluimos el arroz, chile, ajo y cebolla. Nicaragua excluyó los zapatos, pan, papel higiénico, muebles, tubos plásticos, láminas de acero galvanizadas, entre otros.

¿Qué es lo que más les interesa comprar ahora de cada país centroamericano?

Los países centroamericanos pueden exportar el café y el azúcar sin gravamen inmediatamente, los bananos en cinco años y las piñas y mangos en siete años. Los artículos y el período para las concesiones o eliminación del gravamen varían, según las condiciones de negociación de cada país. Creo que los productos agrícolas de buena calidad de Centroamérica, especialmente las frutas tropicales, se venderían muy bien en Corea.

¿Con qué otras naciones desarrolladas estaría compitiendo Corea en el área de Centroamérica, en términos comerciales?

El TLC entre Corea y Centroamérica es el primer tratado económico completo entre los países centroamericanos y asiáticos. Esperamos que los productos coreanos tengan mayor competitividad de precio, en comparación con los productos de Estados Unidos, México, China o Japón.

¿A qué se refiere cuando dice que es un tratado económico completo? ¿Cómo podemos entender el término ‘completo’?

Este TLC no solo se trata de los productos y aranceles, sino también se incluyen varios asuntos: origen de los productos, servicios, inversiones, derecho de la propiedad intelectual, adquisiciones del gobierno. En este sentido, es un tratado completo.

Cuando Trump ganó las elecciones, en Asia hubo temor de que el nuevo gobierno estadounidense cortara los acuerdos comerciales. ¿Qué ha cambiado en la relación comercial de Corea con Estados Unidos?

Actualmente, la negociación para la reforma del TLC entre Corea y los Estados Unidos se está realizando. El TLC siempre puede ser renegociado según las situaciones de cada país. En el caso del TLC entre Corea y los EE.UU., Corea ha tenido un superávit, pero, recientemente, el monto del superávit está disminuyendo suficientemente. Espero que ambas partes logren concluir la negociación y puedan maximizar los beneficios económicos de forma equilibrada y fortalecer la competitividad de cada sector.