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John McCain, el candidato del mismo partido del presidente saliente George W. Bush, quien tiene un amplio margen de impopularidad, ha pasado al primer lugar de las preferencias de los votantes, según una encuesta difundida el miércoles por la Universidad George Washington (GWU).

La ventaja de McCain sobre el candidato demócrata Barack Obama, que también se refleja en encuestas de otra procedencia difundidas en la jornada, está todavía dentro del margen de error técnico de las consultas.

Pero esta es la primera vez que McCain aparece adelante en las encuestas, dominadas por Obama desde el inicio de la campaña hace varios meses. En hasta dos ocasiones desde julio el republicano se había ya aproximado a Obama hasta un empate.

Según GWU, McCain está adelante por un punto sobre Obama, con 47% y 46% respectivamente, en la encuesta que tiene un margen de error de tres puntos porcentuales.

Los consultados dicen mayoritariamente (78 que el actual ambiente político en Estados Unidos es "negativo", y señalan como su principal preocupación el estado de la economía y la falta de empleos (24%), el encarecimiento del petróleo (15%) y la guerra en Irak (12%).

El 54% cree que McCain manejaría mejor la situación en Irak, contra 41% que piensa lo mismo de Obama.

En la víspera, Gallup difundió una encuesta según la cual el 83% de negros, 78% de blancos y 75% de hispanos dice que la actual situación económica del país se "está agravando", pero los tres grupos son "menos pesimistas" que el mes pasado.

GWU difundió su encuesta en la semana previa al inicio de la convención nacional demócrata en la ciudad de Denver, donde Obama será proclamado candidato formalmente por su partido.

La convención republicana, que proclamará a McCain, se hará en la semana siguiente en Minneapolis.

Rasmussen Reports, un grupo de análisis político, señala en su encuesta diaria a Obama adelante con 45% sobre McCain, 42%, entre los votantes que ya tomaron una decisión. Pero, cuando se incluye a los que "posiblemente" votarían por determinado candidato, la diferencia se acorta a 47-46, todavía en favor del demócrata.

Según la encuesta de GWU, el 63% de los consultados desaprueba la gestión del presidente Bush, pero el 57% lo sigue aprobado "como persona".

Cerca de tres de cada cuatro votantes (74 está decepcionado con el trabajo del Congreso, donde el Partido Demócrata es mayoría en ambas cámaras.

El encuestador republicano Brian Tringali consideró "sorprendente" la igualdad de los dos candidatos en cuanto a su imagen frente a los electores.

"Si Obama se presenta como agente del cambio que Estados Unidos ha estado esperando, ¿por qué su imagen no es mejor que la del otro candidato, que viene de un partido que supuestamente está casi destruido?", se preguntó.

La encuestadora demócrata Celinda Lakes hizo notar que "los votantes buscan el cambio, y eso da a Obama una ventaja real en esta elección aun cuando McCain intente mostrar lo contrario".

"Cambiar la cara del electorado es el as bajo la manga de Obama", agregó, según comentarios difundidos por GWU.

Ron Faucheux, profesor de la escuela de administración política para graduados de GWU, sostuvo que en las próximas convenciones "los candidatos tratarán de reforzar su mensajes positivos y comparativos".

"Esta encuesta es un importante punto de referencia para las semanas que quedan de la campaña, que incluye los anuncios de los candidatos a vicepresidente, los discursos de aceptación y tres debates ya acordados".