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  • AFP

El piloto del avión espía estadounidense U2 Gary Powers, derribado en 1960 por la Unión Soviética, fue condecorado póstumamente el viernes por su "lealtad excepcional" durante su cautiverio, en una ceremonia en el Pentágono en la que sus nietos recogieron la distinción.

Le llevó más de 50 años a la Fuerza Aérea de Estados Unidos otorgarle la medalla Estrella de Plata a Powers, fuertemente criticado después de su liberación en 1962.

Algunos dijeron que Powers debería haber tomado la "píldora del suicidio" de la CIA, que se le había entregado en caso de captura inminente. También se lo cuestionó por volar demasiado bajo. Algunos incluso lo acusaron de revelar secretos a sus captores en la Unión Soviética.

En 1998, documentos desclasificados mostraron que Powers -que dejó la Fuerza Aérea con el grado de capitán- trabajó para una junta militar de un programa de la CIA, lo cual permitió que recibiera un reconocimiento oficial por sus actos heroicos.

El derribo del U2, uno de los incidentes más famosos de la Guerra Fría, provocó una crisis entre Washington y Moscú, y el eventual fracaso de la cumbre de París que debía analizar la división de Berlín.

El 1 de mayo de 1960, Powers -que ya había estado volando en misiones de espionaje sobre la Unión Soviética durante cuatro años- despegó en un vuelo de reconocimiento de rutina.

"El plan de vuelo para esa misión lo llevó de Peshawar, Pakistán, a Bodo, Noruega, sobre la parte central de la Unión Soviética", explicó su hijo, Gary Powers Jr., actualmente de 52 años y también presente en la ceremonia el viernes.

"En la región de Sverdlovsk había informes del desarrollo de una base de misiles SA-2. Así que uno de sus objetivos era sobrevolar la zona para confirmar si esa base estaba en funcionamiento. Bueno, fue el primero en enterarse de que sí".

Mientras estuvo preso en Moscú, "el capitán Powers fue interrogado, hostigado, y soportó privaciones innombrables de manera continua por parte de varios de los mejores equipos de interrogación de la policía secreta soviética", indicó la Fuerza Aérea estadounidense.

"Aunque muy debilitado físicamente por la falta de alimentos, la privación del sueño y el rigor psicológico de los constantes interrogatorios, el capitán Powers se negó rotundamente a revelar datos", dijo.

"Como resultado de su espíritu indomable, su lealtad excepcional y sus continuas acciones heroicas, la inteligencia rusa no obtuvo de él ninguna información vital", agregó la entidad.

Powers fue liberado en febrero de 1962, a cambio de un agente de la KGB soviética capturado por Estados Unidos. Trabajó como piloto de pruebas de Estados Unidos y más tarde voló un helicóptero como reportero de tránsito para la televisión.

Powers murió en 1977 en un accidente de helicóptero.