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El lanzamiento previsto el jueves del transbordador estadounidense Atlantis, con siete astronautas a bordo, entre los cuales hay un francés y un alemán, fue postergado al menos 24 horas debido a una anomalía técnica, anunció la Nasa.
“El lanzamiento es cancelado por al menos 24 horas”, indicó a la AFP un portavoz del Centro Espacial Kennedy cerca de Cabo Cañaveral (Florida, sudeste).

Dos de los cuatro indicadores de nivel del tanque de combustible externo señalan que el tanque está vacío, cuando está lleno, explicó Doug Lyons, un ingeniero de la agencia espacial.

“Mantenemos abiertas todas nuestras opciones para un lanzamiento el viernes”, añadió, manifestándose “confiado” en el hecho de que el equipo técnico podrá resolver el problema.
La Nasa había comenzado el llenado del tanque de combustible externo como estaba previsto a las 12H06 GMT, con casi dos millones de litros de carburante, constituido en gran parte de hidrógeno líquido mantenido a -252 grados Celsius y oxígeno líquido. Este combustible alimenta los tres motores criogénicos del transbordador.

Los indicadores de nivel revelan cuando el tanque está vacío, lo que permite detener automáticamente los tres motores criogénicos al final de los ocho minutos y medio de ascenso de la nave. Un mal funcionamiento podría hacer que los motores siguieran funcionando sin combustible, provocando su explosión.
Si las pruebas realizadas en la jornada una vez que se vacíe nuevamente el tanque de combustible permiten resolver esta anomalía, se programaría un lanzamiento para el viernes a las 21H09 GMT, en medio de una ventana de tiro de 10 minutos.
El clima será, no obstante, un poco menos favorable, con 80% de probabilidades de que haya buenas condiciones meteorológicas para un lanzamiento, contra 90% para el jueves.

Una anomalía aparentemente similar se produjo en el lanzamiento del transbordador Discovery, en julio de 2005, y generó un retraso de 13 días, ya que la Nasa debió, luego de múltiples pruebas, regresar el transbordador a su hangar para cambiar el tanque externo.

La postergación del despegue del Atlantis reduce el margen de lanzamiento, ya estrecho, dado que la ventana de tiro se cierra el 13 de diciembre.