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Al menos una persona pereció la mañana del miércoles en el naufragio de un transbordador en llevaba unos 450 pasajeros a bordo, la mayoría estudiantes de secundaria, en el sur de Corea del Sur, indicaron las autoridades.

"Hasta el momento hemos recuperado un cuerpo", declaró a la AFP un portavoz de los guardacostas.

El transbordador llevaba 476 personas, entre pasajeros y miembros de la tripulación, incluyendo 325 estudiantes de secundaria.

El viceministro de Seguridad y Servicios Públicos, Lee Gyeong-Og, indicó a última hora de la mañana que los servicios de auxilio habían rescatado a 161 personas.

"El ferry está sumergido casi del todo", añadió.

Fotos difundidas por televisión mostraban el transbordador inclinado 45 grados, con la proa en el agua y una nube de helicópteros encima. Otra foto muestra el barco prácticamente hundido y sólo la popa visible.

El barco se dirigía a la isla de Jeju (sur) y mandó una señal de socorro a las 09H00 (00H00 GMT). Testimonios de pasajeros dan a entender que el transbordador golpeó el fondo marino.

"Oímos un fuerte ruido de choque y el barco se detuvo", indicó un pasajero al canal de televisión YTN por teléfono poco después del accidente. "El barco cabecea y nos tenemos que agarrar para permanecer sentados".

El barco iba del puerto de Incheon (oeste) a la isla turística de Jeju (sur).

El suceso se produjo a unos 20 km de la isla de Byungpoong.

Los estudiantes iban de excursión a Jeju, uno de los lugares más turísticos de Corea del Sur, llamado el "Hawai coreano".

En las operaciones participaban 18 helicópteros y 34 buques, mercantes, militares y guardacostas.