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Los precios del crudo bajaron el jueves a niveles no vistos en más de tres años y la gasolina al por menor se ubicó por debajo de dos dólares en gran parte del país en medio de informes económicos que dejan entrever un doloroso retroceso económico.

El crudo liviano de bajo contenido sulfuroso para entrega en diciembre bajó cuatro dólares, el 7%, a 49,62 dólares el barril al cierre de las operaciones en la Bolsa Mercantil de Nueva York.

Durante la sesión del jueves, el barril de crudo descendió hasta los 48,50 dólares el barril, un precio que no había sido visto desde el 18 de mayo del 2005, cuando llegó a 46,80 dólares el barril.

Mientras tanto, los precios de la gasolina al consumidor volvieron a bajar durante la noche a nivel nacional a menos de dos dólares el galón, mientras que en 23 estados el precio era mucho menor.

La gasolina bajó 2,7 centavos durante la noche a 2,02 dólares el galón, según la Asociación Nacional de Automovilistas.

"Después de este verano, esto es maravilloso... maravilloso", dijo Anuj Dayal, un taxista del vecindario de Hell's Kitchen en Nueva York. "Espero que la gasolina baje pronto a un dólar. Espero que llegue a ser gratis".

Los precios de la gasolina están a la mitad del nivel récord que alcanzaron en julio cuando superaron los cuatro dólares, pero el alivio en los precios se presenta en medio de un derrumbe económico mundial.

Los nuevas solicitudes de apoyo por desempleo aumentaron la semana pasada a su peor nivel en 16 años y la bolsa de valores descendió a niveles que no se veían en años.

El gobierno dijo el jueves que el número de solicitudes de apoyo por desempleo excedió los cálculos de los economistas de Wall Street, incrementándose a 542.000 en una corrección de un informe previo de 515.000 desempleados en la semana previa. Los economistas de Thomson Reuters pronosticaron 505.000 desocupados.

Se trata del mayor nivel de desempleo desde julio de 1992 cuando la economía estadounidense salía de una recesión, según el Departamento del Trabajo.

Los precios del crudo han bajado 66% desde que el precio del barril batió un récord en alza de 147.27 dólares a mediados de julio.

La Administración de Información de Energía, del departamento del mismo rubro, también informó el jueves que las existencias del gas natural exceden las expectativas, lo cual ayudó al descenso de los precios.

En los contratos a término para diciembre el gas natural bajó 42,7 centavos, y cerró a 6,316 dólares por cada 1.000 pies cúbicos, mientras que la gasolina perdió 10 centavos y finalizó en 1.0070 dólar el galón.

El combustible de calefacción perdió 8,38 centavos y cerró a 1,759 dólares el galón.

En Londres, la mezcla Brent del Mar del Norte para entrega en enero bajó 3,64 dólares a 48,08 dólares el barril en el mercado ICE.

"La gente cree que la contracción económica podría ser la peor desde la Gran Depresión", comentó Toby Hassall, un analista de la firma de inversiones Commodity Warrants Australia, en Sydney. "Hay temores que será muy severa".