•   CIUDAD DE GAZA, Franja de Gaza  |
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Tanques e infantería israelí ingresaron por la noche en la Franja de Gaza y se informó de duelos de artillería pesada, en una expansión de la ofensiva israelí iniciada hace una semana contra los milicianos de Hamas, la organización que controla Gaza.

Las emisoras de televisión locales difundieron imágenes de soldados marchando hacia Gaza luego del atardecer. Podían oírse enfrentamientos armados, luego de que las tropas cruzaron la frontera. Los israelíes recibieron también el respaldo de helicópteros artillados.

Las autoridades del ministerio de Defensa de Israel habían dicho previamente que alrededor de 10.000 soldados se habían concentrado a lo largo de la frontera en días recientes.

Funcionarios israelíes dijeron que el fuego de artillería pesada en las primeras horas de la noche del sábado tenía como propósito hacer detonar artefactos explosivos y minas que había colocado Hamas a lo largo de la frontera, antes del ingreso de soldados. Se ignoraba inicialmente a qué profundidad de la Franja de Gaza ingresarán los soldados israelíes.

Bombardeos aéreos
La ofensiva de Israel contra Hamas comenzó hace una semana, con bombardeos aéreos de numerosos objetivos de Hamas, entre ellos jefaturas policiales, cuarteles de bomberos, mezquitas, universidades, y el parlamento. El intento inicial era frenar los ataques de cohetes de Hamas contra poblaciones fronterizas israelíes, pero Hamas continuó lanzando cohetes contra Israel.

Israel frenó inicialmente una ofensiva terrestre, aparentemente por temores a las bajas entre los soldados israelíes, y preocupaciones de quedar empantanada en Gaza, territorio que abandonó en 2005, luego de varios años de resistencia de los palestinos. Los líderes de Hamas alertaron que las tropas israelíes recibirían una violenta bienvenida. También amenazaron con reanudar los ataques suicidas en Israel.

Según testigos, si bien los tanques y la infantería israelí ingresaron en Gaza al atardecer del sábado, se quedaron muy cerca de la frontera. El fuego de la artillería pesada fue dirigido al este de la superpoblada Ciudad de Gaza, en sitios donde, según las autoridades israelíes, fueron emplazados combatientes de Hamas.

En la primera semana de ataques aéreos, más de 460 palestinos murieron, y más de dos mil resultaron heridos. Una agencia de las Naciones Unidas dijo que entre un 10% y un 25 por ciento de las bajas palestinas correspondían a civiles. Debido a que Gaza está densamente poblada, una guerra urbana podría acrecentar en gran medida las bajas. Horas antes, un bombardeo israelí lanzado contra una mezquita en la Franja de Gaza dejó 10 muertos y decenas de heridos, informaron fuentes médicas palestinas.

Previamente, cazas de Israel atacaron más de dos decenas de posiciones de Hamas el sábado, atacando almacenes de armas, centros de entrenamiento y las casas de varios dirigentes, al iniciarse la segunda semana de su ofensiva contra los gobernantes milicianos de la región. No quedó claro de inmediato si entre los muertos en la mezquita hay milicianos de Hamas. La mezquita atacada tomó su nombre de un fundador del grupo extremista que fue muerto por las fuerzas de Israel en 2004.

Las fuentes médicas agregaron que más de 30 personas resultaron heridas en el bombardeo del sábado en el norteño poblado de Beit Lahiya. Por lo menos siete están en condición crítica. La mayor parte de los ataques aéreos de las últimas horas fueron contra edificios vacíos y lugares abandonados, lo cual indicó que Israel parecía estar quedándose sin blancos.

Entre tanto, las acciones de cese al fuego internacionales también están cobrando impulso. El presidente francés Nicolas Sarkozy visitará la región la próxima semana y su colega estadounidense George W. Bush y el secretario general de las Naciones Unidas, Ban Ki-moon, hablaron ambos en favor de un mecanismo de tregua supervisado por la comunidad internacional. Israel lanzó la ofensiva el 27 de diciembre, en respuesta al creciente número de ataques con cohetes emprendidos por milicianos de Hamas en Gaza.