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  • AFP

El transbordador estadounidense Discovery y su tripulación de siete astronautas, aterrizó en Florida sin problemas a las siete y 14 minutos sobre la pista del Centro espacial Kennedy, cerca de Cabo cañaveral, al sureste del país. La tripulación tuvo una misión de 13 días, 9 de ellos acoplados a la Estación Espacial Internacional, ISS.

Las ruedas de Discovery tocaron el suelo a las 19H14 GMT, como estaba previsto, bajo un cielo nublado, cerrando una misión de 13 días en el espacio, nueve de los cuales acoplado a la Estación Espacial Internacional (ISS). La llegada de Discovery había sido anunciada por un doble estallido sónico encima del Centro espacial Kennedy.

Tres minutos antes de posarse, el comandante de a bordo del Discovery, Lee Archambault, tomó el mando para realizar manualmente un giro de 205 grados hacia la izquierda y alinear la nave con la pista. Al preverse condiciones meteorológicas desfavorables para el primer aterrizaje marcado para el sábado a las cinco y 39 en el Centro Espacial Kennedy, la NASA optó por escoger su segunda opción de llegada para Discovery para las siete y 13 GMT.

"No nos gusta mucho lo que vemos", había dicho Richard Jones, el director de vuelos en el centro de control en Houston (Texas, sur), mencionando la incertidumbre sobre la formación de nubes en el momento del aterrizaje y los vientos laterales demasiado fuertes en el Centro Kennedy. El viernes, el comandante a bordo Lee Archambault y el copiloto, Tony Antonelli, habían probado pequeños motores orbitales de Discovery, así como el buen funcionamiento de todas las superficies móviles del aparato -un planeador de 100 toneladas sin motor- para maniobrarlo desde la salida de la órbita.

Esta pequeña frenada de 371 kilómetros por horas -cuando avanzaba a 26 mil kilómetro por horas- fue suficiente para que el transbordador realizara un descenso de 347 km durante 65 minutos para posarse en el Centro Kennedy a la hora prevista. Estas maniobras se hacen automáticamente por computadoras de a bordo, y el comandante sólo toma el mando de la nave tres minutos antes del aterrizaje para efectuar la llegada manual, pasando por encima del océano Pacífico, sobrevolando América Central y el Golfo de México antes de llegar Florida. Mientras tanto, la nave Soyuz, con el turista espacial Charles Simonyi en su interior, se acopló a la ISS el sábado, y la tripulación de tres hombres entró a las 16H30 GMT a la Estación Internacional. Discovery se había desprendido de la ISS, acortando su misión para no interferir con la llegada del Soyuz.

La ISS, un proyecto de 100.000 millones de dólares en el que participan 16 países, dispone ahora de toda la electricidad necesaria para realizar experimentos científicos de los laboratorios europeo Columbus y japonés Kibo, acoplados a la ISS en 2008 y a duplicar a seis la cantidad de miembros de la tripulación permanente en la ISS. El astronauta japonés Koichi Wakata, llegado a la ISS a bordo del Discovery, se convirtió en el primer nipón en formar parte de la tripulación de la Estación y reemplazará como ingeniero de vuelo a la estadounidense Sandra Magnus, que volvió a Tierra en el Discovery.