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Las violentas pandillas o 'maras', cuyos miembros se cuentan por miles en El Salvador, son responsables de 60% de los homicidios cometidos en el país, además de extorsionar a comerciantes y traficar con armas y drogas. Las pandillas con mayor número de miembros son la Mara Salvatrucha o MS-13 y su acérrima rival la Mara 18 o M-18, que juntas reúnen a unos 11.000 miembros, aunque la policía cree que la cifra podría llegar a los 18.000.

Las pandillas, llamadas maras por el diminutivo de 'marabunta', nombre de unas hormigas devoradoras en la Amazonia brasileña, surgieron en El Salvador durante la guerra civil (1980-1992) como grupos de jóvenes que se disputaban "territorios" en barrios y aldeas. En ese entonces existían maras como la "Mara Máquina", la "Mara Gallo" y "La Fosa", que además se dedicaban a cometer asaltos para obtener dinero para su subsistencia.

Sin embargo, la guerra civil hizo que miles de salvadoreños emigraran a Estados Unidos, donde algunos comenzaron a aprender el funcionamiento de pandillas que operaban, principalmente, en las calles de Los Angeles. A mediados de la década de 1980, grupos de latinoamericanos, principalmente mexicanos, formaron la Mara 18, cuyo nombre proviene de la Calle 18 de la ciudad californiana.

De igual forma, salvadoreños junto a otros centroamericanos, principalmente hondureños y guatemaltecos, conformaron la Mara Salvatrucha o MS-13, cuyo nombre proviene de la Calle 13 de Los Angeles. Según datos del FBI, la Mara Salvatrucha tendría en Estados Unidos entre 6.000 y 10.000 miembros, sobre todo inmigrantes centroamericanos de primera generación.

Tras el término de la guerra civil en 1992, muchos salvadoreños comenzaron a ser deportados de Estados Unidos, algunos de ellos con antecedentes penales, entre los que figuraban pandilleros. En El Salvador los pandilleros deportados comenzaron a formar "clicas" o células de Mara Salvatrucha y de la Mara 18 con jóvenes en barriadas pobres, desplazando a las antiguas pandillas locales.

Según el fotoperiodista Christian Poveda, asesinado el 2 de septiembre y autor de "La vida loca", un documental que se estrenará en Francia el miércoles próximo, las maras cuentan con 50.000 miembros en Estados Unidos, 35.000 en Honduras, 15.000 en Guatemala y 15.000 en El Salvador.