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Astrónomos estadounidenses descubrieron alrededor de Saturno el anillo más grande del sistema solar, invisible desde la Tierra, gracias al telescopio espacial Spitzer, según artículos publicados hoy en la revista Nature. Este anillo supera por su tamaño a los más grandes conocidos del sistema solar hasta ahora, que eran los de Gossamer, alrededor de Júpiter, y el anillo E de Saturno, pero su densidad es mucho más débil.

El equipo de astrónomos encabezado por Anne Verbiscer de la Universidad de Virginia lo descubrió en febrero al observar con el telescopio Spitzer el satélite Febe, cuyo diámetro es sólo de 214 kilómetros, y su espacio cercano. El plano de este anillo está inclinado 27 grados con relación al anillo principal de Saturno.

"La mayor parte del material se extiende unos 12 millones de kilómetros a partir de una distancia de 6 millones de kilómetros del planeta" Saturno, precisó un comunicado del Jet Propulsion Laboratory de la Nasa. "Febe circula al interior de este anillo y es tal vez la fuente probable de su materia", añadió el comunicado.

Su existencia explicaría tal vez la apariencia bicolor, negra y blanca, de otra luna de Saturno, Jápeto. "Partículas del anillo de una talla inferior a unos centímetros migran lentamente hacia el interior y muchos de ellos terminan sobre la faz visible y oscura de Jápeto", consideran los autores del estudio de Nature.

Según otra teoría, la cara visible de Jápeto, calentada por el Sol, sería negra a causa de la evaporación del hielo que contiene, al acumularse el agua en su cara oculta, por lo tanto más clara.