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  • AFP

Al menos 159 personas murieron hoy cuando un avión de Air India procedente de Dubai con 166 personas a bordo se estrelló al aterrizar en Mangalore (sur de India).

Responsables de la compañía comentaron que el Boeing 737-800, que transportaba a 160 pasajeros y seis tripulantes, aterrizó y se desvió de la pista para estrellarse en un desfiladero poco profundo, cubierto de vegetación, donde fue presa de las llamas.

El director de recursos humanos de Air India declaró que por lo menos ocho personas sobrevivieron al accidente. "Según nuestras informaciones, ocho personas fueron salvadas y transportadas a hospitales de Mangalore para ser atendidas", declaró Anup Shrivasta durante una rueda de prensa en Bombay. Pero luego, un oficial de policía aseveró que uno de los supervivientes, un niño de siete años, murió después a causa de sus heridas, por lo cual los sobrevivientes serían siete.

"El avión se desvió luego de su ruta"
Se trata del accidente aéreo más importante ocurrido en India durante los últimos diez años. Los canales de televisión indios mostraron imágenes de varios sobrevivientes. Entre ellos había una mujer que era transportada en una camilla, un hombre gravemente quemado en un lecho de hospital y un niño que recibía atención médica. Un sobreviviente, Uner Farooq, que fue interrogado por NDTV desde su cama de hospital, explicó que escuchó un ruido sordo cuando el aparato tocó tierra. "El avión se desvió luego de su ruta, fue derecho hacia los árboles y el humo se extendió dentro de la cabina. Yo me enredé en los cables, pero logré salir", afirmó. "Mis manos, mi rostro y mis piernas están quemados", añadió Farooq, cuya cabeza estaba cubierta por una venda.

NDTV difundió imágenes del avión con la carlinga quebrada. Un espeso humo blanquecino escapaba del fuselaje y los equipos de socorristas trataban de extinguir el fuego. El informe de vuelo señalaba que entre los 160 pasajeros había 137 adultos, nueve niños y cuatro bebés.

Sus nacionalidades todavía no fueron reveladas, pero el piloto fue identificado como Z. Glusica, un ciudadano británico de origen serbio que llevaba dos años volando con Air India.

Se desconocen causas del accidente
El aparato, un Boeing 737 de Air India Express, una filial de la compañía pública Air India, se estrelló alrededor de las 06H30 de hoy (01H00 GMT) después de salir de la pista por motivos que aún no han sido determinados, según el subjefe de la policía de Mangalore, R. Ramesh.

Testigos indicaron que el avión tocó tierra antes de desviarse y terminar su recorrido en la vegetación. El aeropuerto de Mangalore se encuentra a unos 20 km de la ciudad, que está a aproximadamente 320 km de Bangalore, la capital del Estado de Karnataka.

El ministro del Interior de Karnataka, V. S. Acharya, llamó a la población local a cooperar en lo que llamó "este momento de crisis", y pidió a los habitantes que no se acercasen al lugar del accidente.

El jefe de las autoridades aeroportuarias indias, V. P. Agrawal, declaró que el piloto no envió ninguna señal pidiendo socorro que sugiriese un problema técnico. "La visibilidad era de 6 km cuando el avión estaba en la etapa de acercamiento para el aterrizaje, lo que era más que suficiente,", añadió.

El último accidente de avión en India tuvo lugar el 17 de julio de 2000, cuando un Boeing 737 de la compañía india Alliance Air se estrelló en un barrio residencial a poca distancia del aeropuerto de Patna (este), dejando 61 muertos.

En un comunicado, la empresa Boeing, con sede en Estados Unidos, señaló que había enviado a un equipo a India para colaborar en la investigación de esta catástrofe aérea.