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La secretaria de Estado Condoleezza Rice declaró el miércoles ante un panel del Senado que la importancia del tratado de libre comercio (TLC) de Estados Unidos con Colombia ''va más allá del comercio''.

''El TLC con Colombia refleja el sistema democrático, económico y político abierto que es nuestra visión para América Latina'', dijo Rice ante el Comité de Relaciones Exteriores. ''Colombia es un amigo de Estados Unidos''.

Rice formuló sus comentarios en la apertura de una audiencia en la cual defendió el presupuesto para el año fiscal 2008-2009 destinado a su departamento.

Dijo que el gobierno del presidente Alvaro Uribe ''ha enfrentado grandes riesgos para alcanzar el éxito logrado'' por lo que exhortó al Congreso a ''aprobar este acuerdo por razones de seguridad interna''.

El acuerdo está a la espera de debate en el Capitolio, un proceso demorado por legisladores que han puesto como condición la presentación por Uribe de mayores evidencias de avances en los derechos humanos, especialmente la seguridad física de los dirigentes sindicales.

Rice recordó que los últimos dos gobiernos estadounidenses han hecho ''importantes compromisos'' con Colombia al proveerle más de 5.000 millones de dólares en asistencia a través del Plan Colombia.

''La seguridad en Colombia ha mejorado vastamente, la economía ha reflorecido, y los colombianos tienen una esperanza real de futuro'', dijo Rice en lo que será su última presentación ante el Senado relacionada con el presupuesto del Departamento de Estado ya que el próximo año habrá un nuevo gobierno en Estados Unidos.

Pidió también al Congreso tener en cuenta que junto con Colombia estaban a la espera de similares debates los TLCs con Panamá y Corea del Sur, ''dos adicionales aliados nuestros''.

Dijo que el acuerdo con Panamá ''fortalecerá nuestras relaciones comerciales ya vibrantes y apoyará la consolidación de la libertad y democracia en ese importante país''.

Calificó el TLC con Corea del Sur como ''el más importante comercialmente en más de 15 años'' para Estados Unidos.

''Corea ha sido un firme socio y aliado en la promoción de la paz y seguridad en el Asia Nororiental y globalmente, y les pido también adoptar una decisión sobre estos acuerdos'', dijo.