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El presidente panameño, Juan Carlos Varela, recibió hoy el primer vuelo directo de Air China que conecta las ciudades de Pekín y Panamá, y afirmó que este "histórico" vuelo "marca un hito en el nuevo capítulo de la aviación nacional y de turismo" entre los dos países.

El mandatario, durante el acto de recibimiento de la aerolínea Air China en el Aeropuerto Internacional de Tocumen, el principal de Panamá, dijo que este acontecimiento crea nuevas oportunidades y "potenciará el intercambio comercial entre China, Panamá y la región".

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El ministro panameño de Turismo, Gustavo Him; el embajador de China en Panamá, Qiang Wei; y el vicepresidente de Air China, Jianxiong Cao, acompañaron a Varela en el evento de bienvenida.

Varela indicó que el vuelo del avión Boeing 777-300 de Air China, igualmente "abre una puerta de entrada de Asia hacia América Latina por medio del hub aéreo de Panamá y fortalecerá la conectividad" del país centroamericano. "Apostamos a la conexión de un mundo cada vez más integrado, lo que también crea toda una nueva era de oportunidades para la relación que hemos iniciado y que hoy seguimos estrechando y consolidando", expresó el gobernante.

Juan Carlos Varela, afirmó que este "histórico" vuelo "marca un hito en el nuevo capítulo de la aviación nacional y de turismo" entre los dos países. / Foto: EFE

Añadió que Panamá y China han establecido las bases "para la construcción de una relación basada en la confianza, el respeto y el bien común de nuestros pueblos y la llegada del vuelo de China Air lo confirma". Esta conexión -operada por la aerolínea estatal Air China con frecuencia de jueves y domingo y que hará una parada técnica en Houston (EEUU)- es producto del acuerdo de Transporte Aéreo Civil suscrito por Varela en su visita a China, que concedió los derechos de tráfico para abrir vuelos desde y hacia Panamá o China.

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Con las dos frecuencias semanales, la Autoridad de Turismo de Panamá (ATP) prevé duplicar este año la llegada de visitantes chinos al país, impulsado por el estatus de "Destino Turístico Aprobado", otorgado a Panamá como parte del Acuerdo de Transporte Aéreo firmado por Varela en noviembre pasado en China.

Cerca de una veintena de acuerdos fueron firmados en el marco de la visita que realizó Varela a Pekín, la primera oficial de un jefe de Estado panameño a China Varela aseguró el pasado 19 de marzo que en 2017 llegaron al país apenas 22.000 turistas chinos, y que la meta que se ha propuesto su Gobierno es que esa cifra se eleve este año a unos 50.000 y a 150.000 en 2019.

Turistas procedentes de China llegan en el primer vuelo de Air China de la ciudad de Pekín al Aeropuerto Internacional de Tocumen en Panamá / Foto: EFE

Carlos Dubois -gerente de Tocumen, S.A., empresa que administra la terminal aérea- dijo por su parte que "una nueva ruta es más que una simple conexión entre dos destinos, ya que supone una inversión para la aerolínea Air China, mayores relaciones comerciales entre ambos países, un mayor tráfico de carga y pasajeros, así como la generación de empleos directos e indirectos en muchos sectores de la economía".

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"Panamá es el principal centro de conexiones de América Latina, conectando 84 ciudades internacionales anualmente, con un tráfico de 15,6 millones de pasajeros el año pasado, lo que representa 6 por ciento anual de crecimiento y 145,000 operaciones al año", resaltó en ese sentido Dubois.

Las autoridades panameñas han dicho que, junto con sus pares chinos, se han propuesto además comenzar en el segundo semestre de este año las negociaciones de un Tratado de Libre Comercio (TLC) bilateral.

El vicepresidente de Air China, Jianxiong Cao / Foto: EFE

Tras el establecimiento de las relaciones diplomáticas con China en junio pasado, en detrimento de Taiwán, las expectativas sobre la llegada de grandes inversiones chinas se han disparado en Panamá.

El pasado 22 de marzo, el Gobierno panameño anunció que "próximamente" se establecerá en el país el Banco Industrial y Comercial de China (ICBC, por sus siglas en inglés), considerado el más grande de China y del mundo por capitalización bursátil.