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El científico nicaragüense Pedro Álvarez es cauteloso con el tema de la construcción del Canal Interoceánico. En esta entrevista analiza la situación actual y recomienda estudiar los posibles escenarios del transporte mundial en 50 años, en caso de que China abra una vía más corta y económica por el Polo Norte.

“Yo quisiera que se hiciera y que se hiciera bien, si se puede hacer bien. Si demostramos que va a traer beneficios económicos y que vamos a evadir un desastre ambiental, se debería hacer, de lo contrario no”, consideró.

Álvarez, doctor en ingeniería ambiental por la Universidad de Michigan, y catedrático del Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental en la Escuela de Ingeniería de la Universidad de Rice, visitó el país esta semana para participar en el segundo foro sobre el Canal, organizado por la Academia de Ciencias de Nicaragua.

Sostiene que el proyecto es como un taburete de tres patas: “Tiene que ser económicamente viable, socialmente deseable y ambientalmente benigno. Si cualquiera de esas tres patas se afloja, se cae el taburete. No podemos tener dimensión de túnel y solo ver ganancias”.

¿Qué argumentos científicos hay en contra y a favor de la construcción del Canal Interoceánico?

Los argumentos que están a favor no son tanto científicos como económicos y sociales: que puede ser un instrumento de desarrollo económico que mejore la calidad de vida (de la población).

La preocupación más importante es que se haga sin causar desastres naturales que, hasta cierto punto, puedan comprometer el futuro de nuestros descendientes. Una salud ambiental tiene que ir de la mano con la salud económica. Sí se puede hacer, pero no es cualquiera el que lo puede hacer. Tiene que ser una compañía seria que te ofrezca garantías y experiencia de cómo hacerlo bien. Hasta el momento no ha habido la suficiente transparencia para demostrar que esta compañía tiene la experiencia.

Las preocupaciones científicas-técnicas más serias tienen que ver primero que nada con el impacto hidrológico. Está bajando el nivel del Lago (Cocibolca) por el cambio climático, y van a tener que hacer una represa, entonces eso afectará el flujo de diferentes ríos y la disponibilidad de agua para diferentes comunidades o centros de producción.

Los barcos tienen sus fugas pequeñas, y poco a poco eso envenenará al lago. Los barcos traen consigo especies invasoras que se les pegan a los cascarones, eso puede ser devastador para la biodiversidad. En Estados Unidos estamos gastando US$250 millones para combatir el mejillón cebra.

Por último, debemos pensar en los impactos de la sedimentación del dragado.

El vocero de HKND argumenta que si bien no tienen experiencia, han contratado a empresas de renombre, como Mackenzi.

No sé qué tan en serio esté envuelto Mackenzie. Date cuenta de que este es el proyecto de infraestructura más grande del mundo. Si yo fuera Mackenzie estaría anunciándolo con orgullo, pero lo tiene como callado. Ellos están tan cautelosos, porque hay otras rutas que están abriendo alternativas más directas y más baratas que este canal.

Se están abriendo rutas a través del Polo Norte. Para China es más fácil llegar a Nueva York o a Europa atravesando el Polo Norte. Con el calentamiento global se está derritiendo el hielo. En 50 años esa ruta estará abierta. Cuando Nicaragua tenga la posesión, ¿quién querrá pasar, qué demanda va a haber? No te digo que así va a ser, pero hay que estudiar eso. China ya tiene una oficina dedicada para explorar esa ruta. En el verano están explotándola.

Yo quisiera que se hiciera y que se hiciera bien, si se puede hacer bien. Si demostramos que va a traer beneficios económicos y que vamos a evadir un desastre ambiental, se debería hacer, de lo contrario no se debería hacer.

¿Cuál sería el desastre menos grave y el más perjudicial?

Podría ser que se sequen ríos para tener el Lago en un nivel alto. Podría ser un derrame de petróleo, una marea negra. Serían eventos de alto impacto aunque sean de baja probabilidad.

Durante el Gobierno del expresidente Enrique Bolaños se estudiaron seis rutas ante la posible construcción de un canal interoceánico. ¿Cuál cree que es la más conveniente?

Es muy temprano recomendar una ruta hasta que no se haga un estudio serio de factibilidad. Te voy a dar un ejemplo: todas las rutas que pasan por el lago necesitan una profundidad de por lo menos 30 metros, y no sabés si vas a encontrarte con una roca basáltica y si vas a tener que dinamitar. Hay una ruta que propuso el arquitecto Iván Osorio, que no pasaba por el Lago, pero no sé qué tan factible es y si le echaron pluma

¿Se puede hacer un estudio de factibilidad en dos años? El presidente de la empresa HKND anunció que la construcción iniciará a finales de 2014

Creo que en la parte económica sí, pero en la parte ambiental lo dudo mucho. Son muy optimistas. Eso puede tomar tres años o más, dependiendo de cuánta gente esté dedicada, pero aquí hay mucha incertidumbre, es un proyecto poco común, sería el proyecto de infraestructura más grande del mundo.

¿Existe la capacidad humana, la maquinaria para emprender un proyecto de esta magnitud y hacer los estudios previos?

La compañía que contrataron, ERM, tiene muchos expertos, pero no creo que tenga la suficiente sofisticación para cubrir todos los aspectos. Van a tener que contratar expertos que conocen mejor la biodiversidad nicaragüense, los suelos, la relación con los pueblos indígenas. Tienen que trabajar más con expertos nicaragüenses.

Si se hace, yo tengo muchas dudas, va a haber inversionistas de muchos lugares, pero tiene que haber un grupo independiente que supervise y dé una opinión independiente, tanto de los estudios ambientales como de la construcción. Vos nunca pondrías a un conejo a cuidar las hortalizas, ¿verdad? Entonces, de esa misma manera tiene que haber una entidad independiente, tal vez mediada por la Academia de Ciencias de Nicaragua, que es una entidad sin fines de lucro y respetada.

¿Por qué su escepticismo?

Ponelo de esta manera: ¿Vos invertirías en un edificio si la persona que lo construirá nunca ha construido edificios antes, si no sabés dónde se construirá y si no has analizado el mercado? Si yo fuera inversionista, quisiera ver más detalles, asegurarme de que no habrá demandas por el impacto ambiental o demandas en otros países porque le robé la propiedad a alguien.

La sedimentación en el lago Cocibolca, ¿qué problemas ingenieriles ocasionaría?

Hay que hacer una zanja a través del Lago de medio kilómetro de ancho y de 30 metros o más de profundidad, y no es una vez, hay que repetirla porque el lago recibe mucha sedimentación y hay corrientes lacustrinas que mueven la tierra. El dragado afecta la penetración de la luz, la viabilidad de muchas especies acuáticas, el ruido afecta la reproducción de los peces.

Tal vez el agua del lago sirva por su valor agregado como agua virtual. El agua dulce cada vez es más valiosa y escasa, y tiene que ver con la seguridad alimenticia de Nicaragua. Tal vez esa agua debería ser usada para agricultura o industrias más avanzadas, para exportar en un futuro.

Con tantos avances tecnológicos, ¿es posible que se realice una construcción de este tipo de una forma amigable con el medio ambiente?

Hay maneras de construirlo de forma que se mitiguen los impactos. En Estados Unidos, por cada hectárea que despalás, sembrás tres hectáreas más. Podrías prohibir el paso de buques que lleven petróleo o sustancias tóxicas.

 

Buscan la ruta

Un equipo técnico de avanzada del grupo HNKD viajó ayer por varios puntos del país a bordo de un helicóptero y de lanchas "para considerar los elementos técnicos necesarios para seleccionar la mejor ruta y el enfoque correcto para el Canal de Nicaragua, práctica que continuará durante los próximos meses", indica una nota de prensa hecha pública ayer.
"HKND Group se ha comprometido a actuar según las mejores prácticas internacionales en materia de transparencia y rendición de cuentas", expresa la nota.