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El peligroso huracán Paloma avanzaba ayer por el Caribe con categoría cuatro (en una escala máxima de cinco) y amenazaba con impactar la noche de ayer sábado el oriente de Cuba, que está bajo máxima alerta y donde cientos de miles de personas eran evacuadas a toda prisa.

Paloma aumentó su velocidad ayer y penetrará por la zona de Santa Cruz del Sur, en el suroriente de Cuba, hacia las 20:00 horas (01:00 GMT), informó este sábado el Instituto de Meteorología (Insmet).

“Puede haber algún debilitamiento (del huracán) antes de llegar a tierra a principios de la noche, alrededor de las ocho de la noche”, dijo el jefe de Pronóstico del Insmet, José Rubiera.

Pegaría en Camagüey
El pronóstico anterior del Insmet calculaba que Paloma debía tocar tierra a la medianoche por algún punto cercano a Santa Cruz del Sur, en la oriental provincia de Camagüey.

Rubiera advirtió que además de los vientos huracanados y las lluvias torrenciales, en el momento del choque con la tierra se elevará el nivel de las aguas marinas, lo que provoca peligrosas penetraciones en tierra.

Según Rubiera, se producirá una elevación de las aguas de unos 4.5 metros, muy peligrosa, aunque menor de los siete metros que alcanzó en 1932, cuando un huracán similar destruyó el poblado de Santa Cruz, dejando más de 3,000 muertos. Esa fue la mayor tragedia en la historia de los desastres naturales del país.

Dos meses después de la devastación que provocaron los huracanes Ike y Gustav, Cuba empezó a sentir los efectos del ciclón con oleajes y penetraciones del mar en zonas de la costa sureste, por lo que aceleró el traslado masivo de habitantes de poblados con riesgo de inundaciones.

A las 16:00 horas locales de ayer, el huracán estaba ubicado a 60 km al este-sudeste de Santa Cruz del Sur, y su velocidad de traslación era de 17 km/h. Sus vientos máximos eran de 230 km/h, tras golpear las islas Caimán, según el Centro de Huracanes estadounidense (NHC), con sede en Miami.

“Paloma se puede debilitar un poco, pero no se debe bajar la guardia porque será un peligroso huracán al llegar a la costa sur del oriente con categoría 3 ó 4 en la escala Saffir-Simpson”, dijo el jefe de Pronósticos del Instituto de Meteorología, José Rubiera.

Los vientos huracanados tocarán en horas de la noche la costa sur de Camagüey y se extenderán más al oriente, cuando el ojo toque tierra, entre esa provincia y Las Tunas, entre la medianoche de este sábado y la una de la madrugada del domingo (hoy)”, precisó Rubiera.

Paloma, que avanzaba a 15 km/h, atravesaría el oriente de Cuba durante toda la madrugada y mañana de hoy domingo y debería salir por algún punto en el norte de Camagüey, agregó el especialista.

Pasó por Gran Caimán
El centro de Paloma pasó por el este de Gran Caimán, la principal de las islas Caimán, un territorio británico que basa su economía en el turismo y la banca. Allá causó algunos daños, pero no se reportan víctimas.

“Los árboles fueron aplanados y no les quedó una hoja o una rama. El ciclón derribó postes y redes eléctricas que están en la calle”, dijo a la AFP el comisionado Ernie Scott.

En Cuba, la Defensa Civil (DC) declaró alarma ciclónica para las seis provincias de oriente: Camagüey, Las Tunas, Holguín, Granma, Santiago de Cuba y Guantánamo, así como en los municipios del sur de la central Ciego de Ávila.

“Hay tremendo corre-corre; en el pueblo la gente está tratando de poner a salvo sus cositas”, declaró vía telefónica Evangelina Sánchez, una habitante del pueblo del norte de Camagüey.

Sólo en Camagüey las autoridades preparaban la evacuación de más de 200,000 personas en el transcurso del día, en la vecina Las Tunas se alistaba el traslado de unas 250,000, en tanto que en Holguín ya fueron evacuadas 48,000.

Los pobladores de Santa Cruz del Sur, en Camagüey, abandonan el lugar ante la proximidad de Paloma, exactamente 76 años después de que otro ciclón similar arrasó esa localidad del sudeste de Cuba, dejando más de 3,000 muertos, la mayor tragedia en la historia de la isla.

En el municipio de Chaparra, en Las Tunas, muy castigado por Ike, algunos pobladores desmontan los techos recién reparados, según relataron por teléfono a la AFP.

Miles de estudiantes internos en los campos de las provincias del oriente cubano eran llevados a sus casas, en tanto que también eran puestos a resguardo unos 3,500 turistas extranjeros que se encontraban en los cayos de Ciego de Ávila.

Preparan albergues
La población y las autoridades preparaban albergues y alimentos para los evacuados. Casi todo el transporte de autobuses y trenes, el marítimo y aéreo estaba paralizado, con la excepción de La Habana y la provincia de Pinar del Río, la parte más occidental de Cuba.

Éste es el tercer huracán que afecta directamente a la isla en dos meses, los ciclones Ike y Gustav arrasaron todo el país, dejaron siete muertos, unos 9,000 millones de dólares en pérdidas, y un gran desabastecimiento de productos agrícolas.

En un artículo publicado este sábado, el líder cubano Fidel Castro, alejado del poder por una grave crisis de salud, rechazó de antemano una posible “piadosa ayuda” de Estados Unidos por Paloma, exigió el cese del embargo, y pidió a los cubanos no desanimarse “por la adversidad”.