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Desde que el viajero entra a la ciudad de Estelí, en el norte de Nicaragua, empieza a sentir los aires frescos que vienen de la cordillera segoviana, que trae, entre olores de pino y robles, el inconfundible aroma a tabaco.

Caminar por la calle central de esta ciudad, en un día normal, es como entrar al Mercado Oriental en día de pago: largas filas de carros, tiendas con mercadería que han invadido las aceras, restaurantes con todo tipo de comida, nuevos hoteles, salones de belleza, agencias de viajes, cíber-cafés, bancos, microfinancieras, tiendas de electrodomésticos, de celulares, de artesanías, ropa usada en perchas y pacas, nuevas ferreterías y gente de todos lados comprando, haciendo negocios o de paseo.

Esta ciudad, ubicada a 146 kilómetros de Managua, desde principios de los años 60 del siglo XX es el asiento de la principal industria manufacturera del tabaco en el país de lagos y volcanes, y actualmente uno de los primeros productores mundiales de puros de alta calidad.

Historia

Todo empezó cuando llegaron a Nicaragua los primeros cubanos exiliados en Miami, después del triunfo de la Revolución cubana de 1959, quienes entre otras cosas trajeron semillas para cultivar la hoja de tabaco en este país, para su exportación, principalmente a Estados Unidos. Así fue como se establecieron las primeras plantaciones en Estelí y Jalapa, principalmente.

La industria del tabaco, que genera miles de puestos de trabajo y dinamiza la economía de varios departamentos norteños, especialmente de Estelí, también activa el turismo local, ya que son miles de personas las que cada año llegan a esta ciudad con el único objetivo de conocer el proceso de producción de los mundialmente afamados puros, hechos por manos nicaragüenses.

Mario Pérez, gerente de Ventas de Joya de Nicaragua, dijo que esta fue la primera fábrica de puros que se estableció en Estelí, la que originalmente se llamaba Nicaragua Cigar Company.

Pérez explicó que aunque ya existían otros cubanos cultivando tabaco en Estelí, fueron Juan Francisco Bermejo y Simón Camacho quienes fundaron en 1968 la primera compañía para elaborar puros en Nicaragua, a la par que fundan una empresa importadora en Miami, para comercializar su producto en Estados Unidos. Estos puros tenían una marca que pronto se hizo famosa: Joya de Nicaragua.

Pérez calcula que anualmente llegan a Estelí más de 7 mil personas de diversas partes del mundo, motivadas por conocer los pormenores de la industria del tabaco. Entre enero y mayo es común ver grupos de turistas extranjeros paseándose por las calles de esta ciudad, visitando las diferentes fábricas de puros.

Extranjeros

En Estados Unidos hay tiendas para aficionados a los puros, que promueven tours a Nicaragua; arman paquetes de unas 15 personas que luego vienen a Nicaragua porque quieren ver cómo se producen, dónde se producen, explica el gerente.

“Estas gentes llegan a Managua, pasan frescos una tarde fumándose sus puros en las isletas de Granada, después hacen un tour por el volcán Masaya, y al día siguiente vienen a Estelí y amanecen en una plantación; se les explica el proceso del tabaco, se meten al lodazal y andan viendo el cultivo. Después vienen a la fábrica, y los ponemos a que hagan su propios puros, para que entren en contacto con la esencia de la fabricación. Degustan nuestros productos y luego van al mercado, al parque, a restaurantes, se sientan a tomar su cafecito, compran botas de cuero, café en bolsa, chocolate, Flor de Caña, y cuando se van se llevan una imagen diferente de Nicaragua, y de lo alegre que la pasaron aquí”, comenta Pérez. Las visitas se hacen con previa cita.

Pero además del tabaco como generador de turismo en Estelí, este municipio cuenta con atractivos de gran belleza natural, donde se promueve el ecoturismo rural comunitario, como el Salto de Estanzuela, La Garnacha y la Reserva Natural Miraflor. Y en la ciudad, que ahora cuenta con nuevos hoteles, los talleres de calzado de cuero son otro atractivo que mucho gusta a los visitantes.

My Father Cigars Inc. Plasencia Cigars y Padrón Cigars Inc. son algunas de las fábricas que el año pasado fueron galardonadas por la revista especializada Cigar Aficionado por producir los mejores puros del mundo.

35 fábricas de puros existen en Estelí, 15 grandes y unas 20 pequeñas empresas nuevas.