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La proyección de Nicaragua como destino turístico avanza a paso firme. Cifras del año 2014 indican que este sector generó al país US$445 millones, producto del arribo de 1.3 millones de visitantes.

Es por ello que Nicaragua busca nuevas estrategias para promover las distintas rutas turísticas, para que sean parte del catálogo que ofrecen las grandes agencias especializadas y eso fue tema de análisis en la Euroferia, que se llevó a cabo hace pocos días en Managua.

Swantje Lehners, gerente de sostenibilidad de la empresa Thomas Cook --la segunda mayor agencia de turismo de Europa--, visitó Nicaragua con motivo de la Euroferia, con el propósito de indagar y certificar la oferta turística del país a través de uno de sus socios locales y que de esta manera, el visitante europeo pueda acercarse a Nicaragua haciendo uso del llamado turismo sostenible.

El turismo sostenible es una estrategia que, según Lehners, se apoya principalmente en la promoción de elementos como atractivos naturales, la seguridad y las experiencias vivenciales para el visitante.

¿Cuál fue el motivo de su visita a Nicaragua?
Nosotros hemos venido creando un programa sobre sostenibilidad en Thomas Cook desde el año 2013. El programa se llama Local Level y hemos comenzado certificando ofertas de excursiones de un día, porque muchos programas nuestros ofrecen alojamiento en un hotel y de ahí el cliente puede escoger qué tour es el que desea hacer, tomando en cuenta que estas excursiones se caracterizan por mostrar la cultura auténtica de los países y nosotros verificamos (certificamos) esta oferta  por su sostenibilidad en materia de ecología y desarrollo social.

Quiero explicar también que aparte de las excursiones, hemos verificado circuitos de tours de varios días y el programa con las excursiones fue de mucho éxito. Ahí vimos que también nuestro programa de circuitos de tours tiene mucho potencial para verificarlos, y hemos visto también que las excursiones que tenían el (certificado) local level se vendían un 20 por ciento más que otras excursiones. Estas ofertas sostenibles son muy interesantes para los clientes europeos.

También hemos visto cómo podemos certificar los circuitos a través de los socios locales, así no solo se certifica el contenido, sino también los hoteles y la agencia en general. Aquí hemos hecho buena experiencia con Solentiname Tours.

¿Qué referencias tenía Thomas Cook sobre Nicaragua como destino turístico?
El gran éxito con Solentiname Tours --nuestro socio local-- fue que a nivel mundial el primer circuito que certificaron fue la oferta llamada “Lo mejor de Nicaragua”. Ahora tenemos la posibilidad de promover Nicaragua como un destino sostenible, porque ese circuito que hemos verificado cumple con los parámetros ecológicos y sociales que permite al visitante tener una excelente experiencia sobre la cultura viva de Nicaragua. 

En ese sentido, ¿qué tipo de atractivos son los que se están proyectando como destinos a visitar en Nicaragua?
Los parques nacionales, por ejemplo Selva Negra, que es un hotel de montaña al lado de una producción agrícola de café y otros productos en una reserva natural. Esa combinación que te permite al mismo tiempo tener el hotel, café y avistamiento de aves y monos, no la había visto en otro lugar del mundo.

Otro elemento destacado es la combinación que existe entre la cadena volcánica del país y los lagos. Es algo único.

¿Qué perspectivas ve Thomas Cook para la oferta turística en Nicaragua? ¿Se debe apostar por el ecoturismo o se puede combinar con otras ofertas?
En el pasado se ha segmentado el turismo, uno era ecológico y otras ofertas. Eso se ha hecho en países como Costa Rica, pero eso ya no es viable. Yo veo a Nicaragua como un destino que en todas sus formas de turismo pueda ser sostenible, y para eso el país se está posicionando y tiene una ventaja sobre  otros destinos, porque se va a posicionar como un destino único, un destino sostenible.

¿Específicamente en su visita al país qué áreas visitó y cuál de ellas llamó más su atención?
Managua, León, el volcán Cerro Negro, Las Peñitas, El Arenal, Matagalpa, Selva Negra y la reserva que ahí existe. Aunque solo fueron dos días he podido apreciar la esencia de

Nicaragua a través de su cultura y la naturaleza. Pude visitar el océano Pacífico y también pude ver la naturaleza del Norte. Todo eso me ha dado una buena impresión de la variedad que tiene el país.

En el Cerro Negro, por ejemplo, disfruté mucho subiéndolo y bajándolo, pero dos actividades me llamaron más la atención: el haber almorzado con una familia campesina de la localidad y conocer su finca. Me gustó mucho porque sentí que no solo he visitado monumentos y ciudades, sino que me he acercado a la vida cotidiana del nicaragüense. Eso es una experiencia auténtica y eso está buscando el cliente.

A eso iba precisamente. Siendo ustedes la segunda empresa turística de mayor impacto en Europa, ¿qué tipo de ofertas son las que estarían brindándole a las personas interesadas en visitar Nicaragua? ¿Qué es lo que Nicaragua les puede garantizar a estas personas?
Lo primero es que el cliente que visite Nicaragua encuentra algo excepcionalmente auténtico, y por otro lado la naturaleza tropical, los elementos históricos y culturales, que es muy diferente a lo de otro país.

Nicaragua es visitada por un tipo de turista llamado “backpacker” o mochilero. ¿Es ese el turista a quien apuestan ofrecer Nicaragua como destino?
Nuestra clientela es del tipo que busca más confort, son personas un poco mayores y ellos buscan poder tener experiencias interesantes para su vida en el destino. Ellos viajan como individuales o en grupo acompañados de un guía.

Según sus criterios de clasificación, ¿qué hace un destino de Nicaragua atractivo o una de estas ofertas algo sustentable?
Para nosotros es importante que un destino como Nicaragua proteja sus recursos naturales, sus sistemas de áreas protegidas como aquí se están haciendo esfuerzos buenos, pero también necesitamos que la parte social sea tomada en cuenta. Eso significa que toda la población pueda tener participación en el desarrollo turístico.

¿Han tenido acercamiento con el Gobierno para hablar sobre este tema?
Sí, dentro de la Euroferia desarrollada la semana pasada, tuvimos la posibilidad de hablar con la ministra de Turismo y todos los sectores de nuestras ideas sobre turismo sostenible y cómo un destino como Nicaragua puede lograr un posicionamiento único siguiendo su camino hacia la sostenibilidad. 

¿Qué destinos serían los priorizados?
Nosotros ya tenemos el circuito en nuestro catálogo, el cual ya fue reconocido y verificado con el Local Level. Además de Managua, León, Cerro Negro, Las Peñitas y Selva Negra, han sido tomados en cuenta el volcán Masaya, toda el área de la ciudad, también visitas a puntos de vida como es la Escuela-Taller de Cerámica de Valentín López, en San Juan de Oriente, así como Catarina, Granada, Ometepe y San Juan del Sur como un destino de lujo.

Mayor conectividad

Swantje Lehners, gerente de sostenibilidad de la empresa europea Thomas Cook, sostiene que es importante que se mejoren las conexiones aéreas entre Europa y Managua, porque actualmente se requiere de 24 o 25 horas para venir desde Europa a la capital nicaragüense, con estadías en distintos puntos (aeropuertos): “Necesitamos un vuelo ‘non stop’ desde una ciudad europea a Managua y así los clientes puedan pasar una semana del circuito, que podría estar integrado por ofertas en el mar, vivenciales, pero lo importante es que los clientes quieren llegar directo”.

Sobre Swantje Lehners

Estudió administración turística y tiene una especialización en turismo sostenible. Sus estudios los realizó en Alemania y en la Universidad de Cambridge, del Reino Unido. Su vínculo laboral con Thomas Cook inició en el 2010. Parte de sus responsabilidades han sido gestionar y promover paquetes vacacionales para destinos específicos: Tenerife y Portugal. Desde el 2012 se encuentra laborando directamente en la sede de Thomas Cook en Frankfurt, Alemania, como responsable de la sección de turismo sostenible.