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Mientras las aerolíneas tratan de convencer a los pasajeros de que paguen por tener acceso a Internet cuanto están en las alturas, más aeropuertos y hoteles lo están ofreciendo gratis en tierra.

La mitad de los aeropuertos de mayor tránsito en Estados Unidos ahora ofrecen Wi-Fi gratuito, incluyendo Denver, Las Vegas, San Francisco, Phoenix y Houston. Dallas/Fort Worth planea unirse a esta lista en septiembre cuando ofrezca, en colaboración con AT&T, un servicio que brindará a los viajeros 40 minutos de Wi-Fi gratuito a cambio de ver un anuncio publicitario de 30 segundos.

Ese tipo de acceso patrocinado por anunciantes, es la manera en que los aeropuertos están equilibrando la presión de los consumidores por tener acceso gratuito a Facebook, Twitter y cuentas de correo electrónico, con el costo de una oferta más amplia que satisfaga las crecientes necesidades de información. A medida que proliferan los aparatos que requieren Wi-Fi, los aeropuertos y hoteles también están recurriendo a modelos de fijación de precios diferenciados: ofrecen acceso gratuito limitado a Internet y, por otra parte, un servicio de primera más rápido para clientes dispuestos a pagar.

El Aeropuerto Internacional de Denver ha ofrecido, de manera gratuita, el servicio de Wi-Fi patrocinado por anunciantes desde 2007 pero ahora está cambiando al modelo de precios diferenciados. En colaboración con Boingo Wireless, el aeropuerto está mejorando su red para ofrecer a los viajeros un servicio gratuito de Internet básico pero, asimismo, la posibilidad de disfrutar de más banda ancha por 7.95 dólares diarios (para una laptop) o 4.95 dólares la hora (para un teléfono inteligente).

El viajero de negocios que tiene que enviar un archivo grande a un cliente es el tipo de usuario que puede optar por el servicio de primera más veloz.

“Si ve que el archivo no se va lo suficientemente rápido, contará con la opción de mejorar el envío pagando por el servicio,” dijo John Ackerman, director comercial del aeropuerto. “¿Qué es más importante para usted, su tiempo o su dinero? Esta es una elección personal que le permitiremos hacer.”

Aunque con el servicio gratuito los pasajeros todavía tendrán que ver anuncios publicitarios de 15 a 30 segundos cada media hora, Ackerman señaló que los que paguen por el servicio complementario deberán notar una mejoría en la velocidad, la cual ha sido motivo de quejas.

El contrato con Boingo garantiza al aeropuerto de Denver recibir parte de los ingresos del servicio de Wi-Fi – una cifra mínima de 500,000 dólares anuales durante tres años – con el potencial de obtener ganancias más elevadas a medida que evolucionen las oportunidades publicitarias.

“Tal vez pronto alguien recorra las diferentes salas para entregar anuncios que digan “Hay un Starbucks a 50 metros a la derecha entre y tómese un café con un descuento de 50 centavos,” indicó Ackerman.

Debido a que la reducción de vuelos está propiciando una disminución en el ingreso que los aeropuertos perciben por concepto de tasas de aterrizaje, las ganancias provenientes de otros servicios no relacionados con las aerolíneas cada vez son más importantes para los aeropuertos. Asimismo, las autoridades aeroportuarias también han estado cabildeando para que el gobierno aumente las tasas que se cobran por pasajero y que ayudan a pagar las instalaciones y servicios de los aeropuertos. De esta manera, este tipo de acuerdos, como el de WiFi, ayudan a equilibrar los presupuestos a la vez que permiten seguir siendo competitivos en una era en la que los pasajeros pueden elegir volar desde, o conectar a través de un aeropuerto con mejores servicios o precios.

Jim Sullivan, fundador de WiFiFreespot.com, un directorio de aeropuertos, hoteles y minoristas que ofrecen Wi-Fi gratuito, señaló que aeropuertos más regionales se han estado uniendo a la lista en años recientes. “En este caso la situación es más competitiva,” manifestó. “Definitivamente es un servicio que pueden ofrecer para tratar de atraer más tráfico.”

Algunos aeropuertos considerablemente más grandes también han adoptado el Wi-Fi gratuito, incluyendo los aeropuertos Reagan National y Dulles de Washington. Para el 2 de julio, el Aeropuerto Internacional Raleigh-Durham de Carolina del Norte planea introducir un servicio de Wi-Fi con precios diferenciados, con 45 minutos de acceso gratuito patrocinado por anunciantes.

Christian Gunning, vocero de Boingo Wireless, que opera redes de Wi-Fi gratuitas, pagadas y patrocinadas en más de 60 aeropuertos de todo el mundo, dijo que la industria hotelera abrió el camino cuando empezaron a evolucionar los modelos de fijación de precios diferenciados en Internet.

“Hace diez años, casi todos los aeropuertos cobraban todo y casi todos los hoteles cobraban todo,” indicó. “Algunos hoteles de nivel medio empezaron a ofrecer servicios gratuitos, después todo mundo empezó a hacerlo y se inició una carrera hacia los cargos mínimos.”

Esos cargos mínimos son una experiencia conocida por cualquiera que haya tratado de conectarse a una red gratuita – o incluso a una de paga – y haya tenido que esperar durante casi toda una escala en un aeropuerto o mientras entregan la cena en una habitación de hotel para poder bajar algunos cuantos correos electrónicos.

“Nadie quiere pagar nada pero esperan que todo funcione con tecnología de punta, si no se quejan,” dijo Gunning.

Sin embargo, los viajeros que ya están pagando tarifas mensuales elevadas por sus teléfonos inteligentes ahora pueden depender de las redes celulares para revisar sus correos electrónicos o cualquier información relacionada con su vuelo y tal vez no tengan interés en pagar tarifas adicionales de Wi-Fi en el aeropuerto o en su hotel.

Incluso, con el servicio gratuito que proporciona el Aeropuerto Internacional de Denver registra aproximadamente 10,000 usuarios de Wi-Fi al día – el doble que en 2008 pero aún menos del 10 por ciento de los viajeros que pasan por el aeropuerto todos los días.

Mientras que los proveedores justifican el cobro de acceso a Internet por el aumento registrado en la demanda de datos, los viajeros con frecuencia se quejan de las tarifas y de tener que pagar por cada aparato que traen.

HotelChatter, un sitio web que analiza el funcionamiento de la industria hotelera, encontró en su último informe anual de Wi-Fi que, aunque cada vez más hoteles están ofreciendo gratis el servicio o con precios diferenciados, los que sí imponen una tarifa cobran 13.95 dólares diarios. El informe estima que el costo que implica proporcionar servicio de Internet a un hotel de 250 habitaciones fluctúa entre 2.50 y 4.50 dólares por habitación, por mes.

Para un hotel de estas características, “calculamos que el ingreso promedio anual asciende a aproximadamente 200,000 dólares,” indicó Mark Johnson, fundador de HotelChatter.

Johnson ha dado seguimiento durante ocho años al servicio de Wi-Fi que ofrecen los hoteles y ha encontrado que incluso algunas marcas de lujo están probando la opción del servicio gratuito.

“Este año, en particular, hemos visto muchos hoteles de lujo que están ofreciendo gratis algún tipo de servicio Wi-Fi,” señaló y mencionó a los Hoteles Península como ejemplo de una marca de lujo que ofrece Internet gratuito a todos sus huéspedes.

En ocasiones es un beneficio extra que se otorga a los miembros del programa de lealtad del hotel. Por ejemplo, los miembros de nivel platino del programa de Huéspedes Preferidos de Starwood tienen acceso a Internet gratuito y, a partir de marzo, los miembros de nivel dorado pueden elegir, cuando se registran, el servicio de Internet gratuito como parte de una serie de beneficios. Fairmont ofrece acceso gratis a Internet a todos los miembros de su programa de lealtad del President’s Club, al que todos pueden unirse.

En otros casos, el servicio gratuito está disponible únicamente en las áreas públicas del hotel manteniendo las tarifas para los huéspedes que prefieren conectarse en sus habitaciones.

“Aun así, estos hoteles siguen recibiendo ingresos de los viajeros de negocios que no desean trabajar en el lobby,” dijo Johnson.