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  • The New York Times

Dado el tamaño modesto de sus oficinas, un esbelto edificio neoclásico frente al mercado, es fácil subestimar la influencia del banco alguna vez llamado Wegelin en esta compacta ciudad suiza.

No es solo que era el banco más antiguo de Suiza, fundado por mercaderes textiles locales en 1741. Su principal socio administrativo, Konrad Hummler, era hijo de un ex alcalde, presidente del consejo del Neue Zuercher Zeitung, el diario de Zúrich que es el principal periódico del país, y el autor prolífico de columnas en las cuales a menudo denunciaba las prácticas de negocios de los bancos suizos más grandes, como UBS.

Pero lo más importante es que Wegelin, que cerró sus puertas en enero, era un importante patrocinador de instituciones culturales en el área. Entre sus proyectos, en 2006, Hummler, un apasionado amante de la música y violinista aficionado, estableció la Fundación Juan Sebastián Bach, con el objetivo de financiar la interpretación y grabación de todas las obras vocales del compositor alemán, más de 200 cantatas, una tarea que se esperaba durara más de 20 años.

Además, el banco estaba dedicado a preservar la sustancia arquitectónica de la ciudad. En 2007, Wegelin pagó casi 2 millones de dólares por una parte importante del convento gótico de Santa Catalina, un ex convento con una elevada capilla y un claustro abovedado que estaban considerablemente deteriorados. Luego invirtió en una cuidadosa restauración de la capilla con su órgano del siglo XIX, y otras partes del edificio. La idea era usarlos eventualmente para interpretaciones de las obras de Bach y otra música.

El banco y Hummler también tenían lazos estrechos con la escuela de negocios local, y en cualquier momento dado docenas de estudiantes podían ser empleados en sus programas de capacitación.

Ahora, todo esto está en peligro. El año pasado, Wegelin fue acusado en Estados Unidos de ayudar ilegalmente a ciudadanos estadounidenses a evadir impuestos. Bajo la sacudida de estas denuncias, Wegelin se dividió y sus valiosos activos fueron colocados en otro banco local, Raiffeisen. Los activos malos del banco permanecieron en Wegelin, aunque su nombre fue cambiado a Notenstein Privatbank, en recuerdo de un gremio medieval en Saint Gallen.

Los ejecutivos de Wegelin eventualmente se declararon culpables ante un tribunal en Nueva York de ayudar a estadounidenses a evadir impuestos sobre 1,200 millones de dólares en activos entre 2002 y 2010, y acordaron pagar una compensación y multas de casi 60 millones de dólares. Al prestar su declaración, uno de los asociados más cercanos a Hummler, Otto Bruderer, dijo al tribunal que Wegelin siempre había creído que estaba cumpliendo con la ley suiza, y añadió que “esa conducta era común en la industria bancaria suiza”.

La noticia sacudió a Saint Gallen. “Fue extremadamente sorprendente”, dijo Leonie Schwendimann, que dirige una pequeña librería frente a San Laurencio, la iglesia protestante donde ocasionalmente se celebraban los conciertos de Bach patrocinados por el banco.

Schwendimann, que a menudo asistía a los conciertos y era amiga de Rudolf Lutz, el especialista barroco que dirigía la serie, expresó preocupación por el futuro de los mismos. “Sería una gran pérdida”, dijo. Sobre la desaparición del banco, añadió: “Uno debe tener cuidado de sus negocios”.

Profunda desilución

Pareció sólo coincidencia que carteles en toda la ciudad que anunciaban la más reciente obra del teatro municipal, una aguda crítica del mundo financiero del dramaturgo suizo Unión Soviética Widmer titulada “El fin del dinero”, presentara una fotografía de cuerpo entero de un banquero con orejas de burro.

Madeleine Herzog, responsable de la cultura en el gobierno municipal, llamó “ejemplar” la restauración que hizo el banco del convento de Santa Catalina. Pero estaba preocupada por el futuro sin Wegelin. “Se tenía planeado que los edificios se usaran para actos culturales, pero eso es ahora responsabilidad de los nuevos dueños del banco”, dijo. “Cuáles son sus planes concretos, cuál es el futuro del ciclo de Bach”, dijo, “eso se desconoce”.

El banco Raiffeisen ha reactivado un poco al área cultural recientemente, comprometiendo al artista suizo Pipilotti Rist para diseñar toda una plaza de la ciudad y las calles adyacentes entorno a las oficinas centrales del banco en tela roja, luego transformar partes del área en sofás, mesas, maceteros, incluso un automóvil, todo en un brillante rojo escandaloso. El área, conocida como Plaza Roja, ahora es un sitio favorito de reunión de los residentes cuando el clima es agradable.

Pero las ambiciones culturales de Wegelin iban mucho más allá de Saint Gallen. En Facebook, la Fundación Bach tiene casi 75,000 amigos, y los mayores contingentes fuera de Suiza se encuentran en Estados Unidos, México y Brasil, según Jacqueline Neuburger, secretaria de la fundación.

Para muchos en la ciudad, la desaparición de Wegelin provocó desilusión. “No estoy asombrado, estoy más bien desilusionado, de cuán ingenuos pudieron ser, para una institución particularmente seria”, dijo Marcel Mayer, de 58 años de edad e historiador y director de los archivos de la ciudad.

El banco, dijo, fue fundado por la familia Zyli, mercaderes de telas locales en una ciudad por mucho tiempo famosa más por sus textiles que sus finanzas, aunque el nombre Wegelin vino de un yerno, descendiente de una familia que produjo doctores y teólogos pero pocos banqueros, quien entró en el banco en el siglo XIX. Pero fue sólo a la llegada de Hummler en 1989 que el banco cobró importancia cultural.

“Siempre fue este personaje ambivalente”, dijo Mayer.

El padre de Hummler, mientras estuvo activo en la política, también fue un consumado músico que entonaba canciones líricas de compositores románticos como Schumann y Schubert con su propio acompañamiento de piano.

Los líderes empresariales en la ciudad han conservado su respeto por Hummler y el banco, que creció en la última década de 320 empleados a 700 bajo su mando. Las utilidades no eran “la principal motivación” para el apoyo que Hummler daba a las artes, dijo Fredmund Malik, de 58 años de edad, un consultor de negocios austriaco que ha vivido y trabajado por décadas en Saint Gallen. “Eran una genuina preocupación suya, muy profunda, y a un nivel muy elevado”.

 

Rescatando el legado de Bach

Entre sus proyectos, en 2006, Hummler, un apasionado amante de la música y violinista aficionado, estableció la Fundación Juan Sebastián Bach, con el objetivo de financiar la interpretación y grabación de todas las obras vocales del compositor alemán