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En lo que va en ésta, la segunda temporada de la Major Leage Ultimate, los Whitecaps de Boston, los campeones de la temporada pasada, están encabezando la Liga del Este, mientras que los Dogfish de San Francisco, a quienes enfrentaron en el partido por el campeonato de la primera temporada, son de nuevo los líderes en la Liga del Oeste. ¿Se enfrentarán de nuevo en la final de julio próximo?

El entusiasmo es casi abrumador. Sin embargo, increíblemente, muchos estadounidenses aún no se dan cuenta de que la Ultimate, o lanzamiento de disco volador formalizado, es ahora un deporte serio. En el partido por el campeonato, celebrado en Filadelfia en julio pasado, se distribuyeron volantes explicando que los juegos enfrentan a siete participantes de cada lado, típicamente en un campo de fútbol americano sin los postes de anotación. Los jugadores anotan atrapando un disco lanzado, a menudo con una floritura atlética, en la zona de meta de los oponentes.

Se han lanzado discos de plástico en las playas desde antes de la Segunda Guerra Mundial. Frisbee, aún la marca de discos voladores mejor conocida, fue registrada en los años 50 por Whamo, y los intentos por codificar las reglas del juego se remontan a los 60. Sin embargo, apenas el año pasado la M.L.U. comenzó como la primera liga profesional administrada centralmente del deporte.

Liga de élite

“Queríamos crear un deporte para los espectadores de lo que en gran medida ha sido una experiencia limitada a los jugadores”, dice Nic Darling, un funcionario de M.L.U.

No obstante, una asociación organizadora más antigua, USA Ultimate, también ha estado trabajando para profesionalizar el deporte. Independientemente de la M.L.U., ha creado la Gira de la Triple Corona, una serie de torneos para equipos de élite que operan de manera algo similar a la Liga de Campeones de fútbol europeo.

Previamente, dice el líder de U.S.A.U., “eran equipos al azar en ciudades al azar. Nadie estaba seguro siquiera de quién iba a jugar. Era imposible vender eso”.

En marzo, ESPN, el gigante de deportes por cable propiedad de Disney, compró los derechos de transmisión de la Gira de la Triple Corona completa, por una cantidad no revelada. Ahora U.S.A.U. está buscando un patrocinador importante.

Las pequeñas empresas están beneficiándose del crecimiento del deporte. Five Ultimate hace los uniformes oficiales – pantaloncillos cortos y playeras holgados, hechos de tela elástica – para cientos de equipos de todo el mundo. Iniciada en 2006 por cinco hermanos en una cochera de Seattle, ahora emplea a 23 trabajadores de tiempo completo.

Ultiapps es una aplicación móvil que permite a los entrenadores dar seguimiento al desempeño de los jugadores. Sus datos han sido usados para posibilitar la liga de fantasía en línea de la M.L.U. Tushar Singh, uno de los fundadores de Ultiapp, piensa que se puede formar toda una economía en torno a “ultimate”.

Patrocinio

“La gente puede empezar a ganarse la vida conforme se inyecten fondos en nivel de patrocinio”, afirma.

A diferencia del básquetbol y el béisbol, “Ultimate” no tiene estrellas millonarias. Los jugadores reciben sólo estipendios modestos y gastos de viaje. Sin embargo, seguramente llegarán las grandes cantidades de dinero. Lanzar un Frisbee quizá parezca frívolo a algunos, pero hubo una época en que arrojar una gran pelota anaranjada a través de un aro o incluso pegarle a una pelota con un palo parecían no ser nada más que un poco de ejercicio placentero, ciertamente no una manera de ganarse la vida.

 

Sin millonarios

A diferencia del básquetbol y el béisbol, “Ultimate” no tiene estrellas millonarias.

 

La marca Frisbee

Se han lanzado discos de plástico en las playas desde antes de la Segunda Guerra Mundial. Frisbee, aún la marca de discos voladores mejor conocida, fue registrada en los años 50 por Whamo.