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Por Dionne Searcey y Jaime Yaya Barry

DAKAR, Senegal — Corren a toda velocidad, sudan, hacen sentadillas y entrelazan los brazos para hacer abdominales grupales.

Y luego, cuando el tráfico de la hora pico se agrava y las emisiones de los escapes inundan este pequeño triángulo arenoso bordeado por una carretera, los deportistas a veces vomitan.

“El deporte y la contaminación no combinan”, dijo Joseph Faye, un entrenador de lucha grecorromana una tarde reciente.

Ambos chocan cada vez con más frecuencia en Dakar, donde el ejercicio al aire libre es un estilo de vida. Una tarde cualquiera, la Ciudad se transforma en un gimnasio al aire libre, con personas impulsándose al límite de sus posibilidades físicas en cualquier pedacito de tierra que puedan encontrar.

Pero con cada respiración, estos deportistas inhalan aire que la Organización Mundial de la Salud considera peligroso. El número de partículas pequeñas en el aire de Dakar excede más de cinco veces el límite que establece la OMS como no peligroso.

El aire en Dakar a veces puede lucir engañosamente claro. Otras veces puede sentirse como si se caminara a través de una nube de polvo de gis después de que alguien golpeara dos borradores de pizarrón adentro de un horno.

“Es un verdadero problema para las enfermedades respiratorias”, dijo Nafissatou Oumar Toure Badiane, jefa de Neumología del Hospital de la Universidad Fann, en Dakar, quien calcula que un tercio de la población padece alguna.

Y hay señales de que la calidad del aire está empeorando.

Dakar está creciendo, casi duplicando su población en la última década a medida que llega gente de las zonas rurales y de los países vecinos en busca de trabajo. El 70 por ciento de los vehículos del País, muchos de ellos viejos y arrojando emisiones, circula por las calles de Dakar.

La basura se acumula en las afueras de la Ciudad en un basurero monstruoso donde a menudo es quemada, lanzando nubes de partículas peligrosas a la Ciudad.
Un humo negro emana por encima de los muros de una base militar francesa que con frecuencia quema parte de sus desperdicios, ahogando a los corredores mañaneros que pasan por ahí.

Luego están las tormentas de arena.

Vientos soplan del Sahara entre diciembre y abril, cubriendo el paisaje de Dakar con un polvo fino. Se teme que las tormentas empeoren al caer los niveles de lluvia a lo largo del borde del desierto y se extienda el Sahara.

Los funcionarios afirman que están intentando mejorar las condiciones. Hace una década, el Gobierno instaló estaciones de monitoreo de la calidad del aire en todo Dakar y se emiten alertas al público cuando la contaminación alcanza niveles peligrosos.

La lucha es el pasatiempo nacional senegalés, pero el espacio de práctica es reducido en el barrio de Yoff, donde los atletas estaban reunidos recientemente en el triángulo arenoso junto a la autopista.

“Siempre que vengo aquí me voy con dolor de cabeza”, dijo Matarr Ndow, uno de los luchadores.

 The New York Times