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El término “captcha” fue acuñado por un centroamericano. Luis von Ahn, guatemalteco, es el inventor de este sistema de códigos ‘antispam’ y es el fundador de la compañía reCAPTCHA.

Antes de los 30 años, ya había vendido dos empresas a Google y ahora tiene un nuevo emprendimiento exitoso. Duolingo es una plataforma de enseñanza de idiomas que se ha convertido en la más popular del mundo. Su uso es gratuito y su ‘app’ fue seleccionada por Apple como la mejor aplicación de 2013 y por Google como “lo mejor de lo mejor” para Android.

Von Ahn se inspiró en su natal Guatemala y las dificultades de sus ciudadanos para pagar un curso de inglés, al crear esta plataforma que tiene entre sus inversionistas al actor Ashton Kutcher y al autor Tim Ferris.

Para que Duolingo se mantenga completamente gratis para sus usuarios, venden traducciones de textos que realizan los mismos estudiantes como una opción para fortalecer sus habilidades después de una lección sobre un idioma. Los primeros clientes de este servicio son BuzzFeed y CNN. El emprendedor ha sido destacado en importantes publicaciones del mundo. Fue nombrado uno de los 10 científicos más brillantes por la revista Popular Science en 2006, uno de los 50 mejores cerebros de la ciencia por Discover, una de las personas más innovadoras menores de 35 años por la revista MIT Technology Review y una de las 100 personas más innovadoras en negocios por la revista Fast Company.

¿Cuándo comenzaste tu primer emprendimiento y de qué se trataba?

Con 23 años, creé el ESP Game, un juego popular que ayudó a determinar el contenido de imágenes en la web, proporcionando etiquetas útiles para ellas. La compañía fue vendida a Google.

¿Qué te llevó a crear Duolingo?

Soy de Guatemala, un país muy pobre con un 50% de analfabetismo, donde muchas personas quieren aprender inglés, pero no tienen recursos. 

¿Cuál crees que es la razón del éxito de Duolingo?

Tiene éxito porque es totalmente gratis, muy efectivo y divertido. Un estudio independiente conducido por la City University of New York demostró que 34 horas de Duolingo son equivalentes a 1 semestre de clases de idioma en una universidad en los Estados Unidos.

¿Quiénes son los principales usuarios de esta ‘app’?

Hay usuarios de todos los tipos, desde niños hasta abuelas, y de todo el mundo. Pero la mayoría de nuestros usuarios están en los Estados Unidos, Brasil, Latinoamérica y España. Tenemos usuarios aprendiendo idiomas para viajar, usuarios que no tenían interés en aprender idiomas y solo querían un nuevo juego, y muchos usuarios utilizando Duolingo para obtener nuevas oportunidades de empleo o educación.

¿Tenés otros proyectos a futuro?

Acabamos de lanzar en muchos nuevos países, especialmente en Asia, y también nuestro nuevo ‘app’: el Duolingo Test Center. La aplicación Test Center de Duolingo fue creada para darle a todos la oportunidad de certificar su conocimiento del idioma inglés desde su hogar, en su dispositivo móvil y por solamente US$20, menos de una décima parte del precio de exámenes similares como el TOEFL, que usualmente cuestan US$250.

¿Cómo creés que está posicionado Centroamérica en el emprendedurismo tecnológico con respecto a otros puntos del mundo?

No muy bien, pero está mejorando. 

¿Qué es lo que falta para esta región?

Falta educación y un ecosistema más parecido al de los Estados Unidos.

¿Creés que existen las mismas posibilidades para que un centroamericano inicie un emprendimiento tecnológico que en los países desarrollados?

No, pero está mejorando. Un gran problema es la falta de capital de riesgo.

Emprendedor

Luis von Ahn

Edad: 35 años

Profesión: Ingeniero informático

El guatemalteco estudió una licenciatura en Matemáticas e Ingeniería en Informática en la Universidad de Duke, en Carolina del Norte, EE.UU. Además de emprendedor, actualmente es profesor de ciencias de la computación en la Universidad Carnegie Mellon, y ha sido destacado como uno de los científicos más brillantes y de las personas innovadoras por varias revistas de ciencia y tecnología.

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