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  • AFP

No ofrecen títulos pero tampoco cobran por las clases: cada vez más institutos y universidades estadounidenses ofrecen cursos gratuitos en internet sobre casi cualquier tema imaginable, incluyendo conferencias filmadas a cargo de algunos de sus profesores más renombrados.

El sitio de intercambio de videos YouTube creó recientemente YouTube EDU en youtube.com/edu para las más de 100 escuelas y universidades estadounidenses que ofrecen enseñanza en internet. Entre los miles de videos en YouTube EDU están las elogiadas clases del profesor de física del Massachusetts Institute of Technology (MIT), Walter Lewin, cuyos clips han sido vistos cientos de miles de veces.

Otras instituciones de educación superior con videos en YouTube son la Universidad de California en Berkeley, Columbia, Cornell, Dartmouth, Duke, Harvard, Princeton, Stanford y Yale.

¿Interesado en odontología? Entonces el canal de YouTube de la Escuela de Odontología de la Universidad de Michigan podría ser el lugar adecuado, con un total de 426 videos. Los cursos ofrecidos en YouTube EDU son gratuitos y no otorgan méritos, pero la cantidad de escuelas que ofrecen clases en internet que pueden ser acreditadas para obtener un título está floreciendo.

Más 3,9 millones de estudiantes toman cursos online
Según un estudio de noviembre de 2008 realizado por el Consorcio Sloan, más de 3,9 millones de estudiantes en Estados Unidos tomaba al menos un curso por internet en 2007, el último año con estadísticas disponibles. Eso representaba un incremento de 12% en relación al año anterior, según Sloan, una organización sin fines de lucro cuya misión es "integrar la educación 'online' a la dominante central de la educación superior".

La crisis económica, el aumento del desempleo y costos más altos de la gasolina fueron citados en el estudio como factores que podrían alimentar la demanda de educación en línea. Escuelas y universidades, sin embargo, no son las únicas que ofrecen conocimientos gratuitos en la red.

Nature Education, por ejemplo, lanzó Scitable.com, un sitio que describe como "un espacio de aprendizaje común para la ciencia". "Lo que queríamos con Scitable era (...) aprovechar todas las herramientas y tecnología disponibles actualmente", explicó Vikram Savkar, director de publicación de Nature Education, una división del editor británico Nature Publishing Group.

"Uno de nuestros objetivos es nivelar el campo de juego en lo que refiere a la ciencia", indicó. "La mayoría de los países del mundo considera que desarrollar fuerza de trabajo e investigadores en ciencia es clave para su desarrollo nacional". "La ciencia impacta en casi todo -medicina, agricultura, industria-, pero el acceso a información y educación científica de alta calidad está distribuido en forma desigual en el mundo", añadió Savkar. "En muchos casos es caro. En muchos casos simplemente es inaccesible", explicó.

Savkar dijo que Scitable, lanzado en enero, tiene usuarios en más de 85 países consultando el sitio por contenidos, uniéndose a su comunidad de profesores y estudiantes o usando sus herramientas de aprendizaje. "No es una red social con un objetivo puramente social", apuntó. "Se trata de colaborar para enseñar y aprender".

Por ahora Scitable está dedicado a la genética. Pero planea ampliar los temas a la biología molecular, biotecnología y neurociencia, entre otros.